Our noisy neighbours

A few weeks ago as I returned from a work trip abroad, I was told by my spouse that she’d heard some strange snoring-like sounds next door. The source of this noise turned out to be a family of Barn Owls which must have bred in a nearby building, with at least 3 noisy young constantly begging for food every night, as soon as dusk settles in.

While I often hear Barn Owls flying around the house, and occasionally see them sitting on the roof, I didn’t think they were breeding this close, so it was a real treat to hear – and see – these birds here.

Along with a few other raptors – Osprey and Peregrine Falcon – Barn Owls are one of the most widespread birds species on the planet. They live on all continents¹ (except, for obvious reasons, Antarctica) and have extremely well adapted to human settlements which they ended up depending on in many regions.

Very much an urban species in Africa, at least based on occasional sightings during my travels across the continent, the Barn Owl appears to be relatively common in many of the continent’s capitals. In Dakar and probably in other cities in the region, the abundance of prey (rats and mice, probably also birds and bats) and availability of suitable breeding sites in unfinished or abandoned buildings are likely factors that explain its presence, even in the more upscale neighbourhoods such as Les Almadies. This is in sharp contrast with many regions in Europe (and North America) where the species has suffered important declines, something which was particularly apparent in the Pays de Gex in Eastern France where I used to live prior to moving to Dakar: despite several attempts at locating remaining Barn Owls, no breeding records were obtained in recent years. Barn Owls are still present in reasonable numbers in nearby Geneva, where it is one of the priority species that are monitored by my friends of the GOBG under a conservation programme which also includes the provision of nest boxes and advocacy with farmers and owners of buildings used by breeding owls.

“Our” Barn Owl family has been around since early June and was still around at the end of the month when we left for Europe for a few weeks, so I’m not sure whether they are still there or are now fully independent. There must have been 3 or even 4 young, which can be heard begging here (during the evening’s call to prayer), while a recording from last year of an adult calling while flying around the house is to be heard here.

(no pictures for this post, maybe next time I’ll get to take some pics of the Barn Owl family)

 

¹ IOC taxonomy now treats the Australian (and New-Guinean) population, Eastern Barn Owl Tyto delicatula, though I guess this may be one of the more controversial splits. Indeed, some authors consider the New World Barn Owls to be sufficiently distinct to raise these to species level, while most others treat all Barn Owls as a single species. A good summary can be found on Wikipedia.

Return of the Waders

As I’m still getting used to the often subtle seasonal changes in the region’s bird life, I was rather surprised to find that several species of waders have already started returning from their European breeding grounds.

On my previous Technopole visit on 18 June, I only noted about a dozen or so Common Ringed Plovers, several Black-tailed Godwits (31 to be precise), a single Curlew Sandpiper, two Common Redshanks and one Wood Sandpiper.

Barely a week later, on 26 June, godwit numbers had almost doubled, while new arrivals were two Avocets, a male Ruff and a lone Green Sandpiper.

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Among the 55 Black-tailed Godwits, no less than four were colour-ringed, for which I now have the life history of three birds thanks to a quick response by Jos Hooijmeijer (Conservation Ecology Group, University of Groningen). While it’s been established thanks to satellite-tracking research projects that the species can take as little as 48 hours to cover the distance separating its Dutch breeding grounds from the West-African winter quarters, it’s still surprising to see that at least some birds barely make use of stop-over sites in SW Europe or Morocco.

All three birds were ringed as adults in the Dutch province of Friesland between 2012 and 2015, and all three were sighted in Friesland this spring. “B3YYBB” was last seen on its breeding grounds as early as May 2nd, “Y5RRLB” on May 24th, and “B4YRYL” on June 10th. Only the latter had been spotted in Senegal before, last November in the Djoudj.

As I was reading these rings (which required a lot of patience, as birds were mostly resting on one leg) I noticed that one of them (Y5) had a long antenna protruding off its back, while another (B3) had an unusual blue ring with a small extension: this turned out to be a geolocator. As already mentioned in my previous post on CR godwits, the King of the Meadows website provides up-to-date data on movements of several Black-tailed Godwits. One can see for example that the first birds to arrive on their wintering grounds reached Guinea-Bissau and Casamance on 20 and 29 June, respectively. According to Jos, this year’s breeding season has been particularly dire in the Netherlands, which may explain these early arrivals.

Continuing on the same theme, one of the Redshanks was also ringed, but because the red flag ring was entirely covered in mud, it was impossible to read any letter/number combination if there was one  In any case, it seems that this is a bird ringed in 2014 under a Scottish ringing scheme (as per www.cr-birding.org) – full details will be added later if I receive them. This would appear to be a first ring recovery at Technopole for this species.

As usual, our favourite Dakar hotspot held a great deal of other birds, resulting in a nice mix of local and migratory species. In addition to the aforementioned migrant waders, Black-winged Stilts were particularly numerous (+700!) with now a minimum of three occupied nests, at least 40 Senegal Thick-knees, Spur-winged Lapwings present everywhere as always, while a female Greater Painted-Snipe was, for once, well visible on an islet of the main lake. The latter also held a juvenile Kittlitz’s Plover, confirming local breeding as it was probably unable to fly – in any case, it didn’t take off as I approached within a few meters, but rather ran away along the shore, and overall impression was of a very young bird.

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Kittlitz’s Plover / Gravelot pâtre juv.

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Kittlitz’s Plover / Gravelot pâtre juv.

After Paul found a dead chick at Technopole in early July 2012, this appears to be only the second breeding record for the country away from the Senegal river delta, though as Paul pointed out it’s most likely that other records went undocumented or simply that other breeding attempts went unnoticed. I’d imagine that the species is a regular breeder at e.g. Lake Tanma and in the Saloum Delta.

Gulls and terns are of course less numerous than in winter, yet there was still a good mix of species with Royal, Gull-billed, Caspian, Sandwich, Common, and Black Terns, in addition to several dozen Grey-headed Gulls and probably around a 100 Slender-billed Gulls (one of which with a yellow ring with black inscription: still awaiting further details, but it seems to be a bird from the Saloum delta).

 

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Pink-backed Pelican / Pélican gris

 

Other usual suspects included a high count of Little Grebes with a minimum of 400 birds on the main lake, several Red-chested Swallows, a couple of Greater Blue-eared Glossy Starlings, breeding Red-billed Queleas, and (on 18/6) Grey-headed Kingfisher and several Little Bitterns, including a singing bird.

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Long-tailed Cormorant / Cormoran africain

 

Finally, at Parc de Hann I counted at least 6 Eurasian Collared-Doves, with added bonus species of Blue-breasted KingfisherSplendid Sunbird and Sudan Golden Sparrow, while at least 42 Hooded Vultures was a good count for this species. A pair of Squacco Herons on its nest in the heronry was an additional breeding species for the parc.

 

Quelques obs récentes d’oiseaux de mer à Dakar

Ces dernières semaines j’ai pu faire plusieurs petites séances de seawatch, principalement depuis la fameuse terrasse du Calao à Ngor mais aussi deux visites en fin de journée vers la Pointe des Almadies. A chaque fois pendant seulement une heure environ, donc de loin pas assez pour prétendre à vous fournir une liste exhaustive, mais ces quelques pointages devraient tout de même donner une bonne idée de ce qui passe en ce moment.

La migration prénuptiale en mer est certes moins impressionnante et moins diversifiée que celle d’automne, mais elle n’est reste pas pour autant moins interessante, chaque séance – ou presque – apportant son lot de surprises.

  • Océanite de Wilson: le matin du 20.5, par mer calme et un leger vent du NO, quelques 20 à 30 individus se nourrissent activement et font des va-et-vient permanents devant le Calao, donc à hauteur de Ngor/Virage. Les premiers océanites que je vois cette année et pour une fois pas trop loin, sous une bonne lumière… d’habitude ces oiseaux se tiennent plus loin des côtes et ne sont observables sous de bonnes conditions seulement lors de sorties en bateau. Pas impossible qu’il y ait quelques Océanites tempête voire de Castro dans le tas. Le 10.6, il y en a au moins 3-4 mais cette fois bien trop au large pour tenter une identification sure, bien qu’on puisse supposer qu’il s’agissait probablement d’Océanites de Wilson là aussi.
  • Puffins du Cap Vert et de Scopoli: seulement 4-5 individus les 17 et 20.5, mais bien plus, en majorité des Cap Vert semble-t-il, les 29.4 (ca. 125) et 10.6 (90 à 120 ind.). Souvent un peu trop loin pour les identifier à coup sûr, mais quasiment tous les oiseaux vus correctement correspondaient au Cap Vert à l’exception de deux probables scopoli le 18.4… c’est aussi ca le seawatch! A defaut de clichés récents, voici une photo d’un groupe de Puffins du Cap Vert (+ 3 fuligineux) prise en avril 2015 au large de Ngor, depuis un bateau.
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Cape Verde Shearwater / Puffin du Cap Vert, Ngor, avril 2015

 

  • Fou de Bassan: encore 3 le 29.4 et un dernier immature le 5.5
  • Fou brun: un immature pêche longuement à faible distance droit devant l’îlot du Calao, le 17.5
  • Labbe parasite: au moins 1 le 18.4 et 1 le 29.4
  • Labbe pomarin: 1 le 18.4 (+3-4 pomarins/parasites), 2 le 29.4, puis 3 le 5.5 (+5 non déterminés). Contrairement au printemps 2015, aucun Labbe à longue queue n’est vu. L’autre espèce manquant à l’appel ce printemps est la Mouette de Sabine, alors qu’elle devrait pourtant être régulière au printemps devant la Presqu’île du Cap-Vert.
  • Goéland brun: plus qu’un seul le 18.4, c’est tout! Encore quelques individus au Technopole en mai et un seul adulte hier 18.6 (le 7.5, également un Goéland leucophée de 3e année)
  • Mouette à tête grise: la seule mouette observée, un seul individu en vol NE le 29.4
  • Sterne royale: encore présente en petit nombre, quelques dizaines au plus (mais une seule le 10.6)
  • Sterne caspienne: 3 individus en vol SO le 10.6
  • Sterne caugek: si cette espèce est encore presente en bon nombre début avril, les effectifs diminuent rapidement jusqu’à la fin de ce mois et courant mai (p. ex. aucune le 20.5, et un seul individu passe devant le Calao le 10.6)
  • Sterne arctique: faible passage perceptible surtout les 29.4 et 5.5, lorsque des petits groupes filent vers le NE (min. 50 en une heure le 29.4)
  • Sterne pierregarin: au moins un individu de 2e année le 16.5 devant la Pointe des Almadies
  • Sterne de Dougall: des isolées les 5 et 17.5, à chaque fois un bel adulte nuptial vers le NE
  • Sterne bridée: passage surprise (et éclair!) de 3 adultes en direction du SO, le 10.6 depuis la terrasse du Calao, heureusement pas trop loin et vu suffisamment bien pour écarter l’autre sterne “noire et blanche” possible ici mais certainement plus rare que la bridée, la Sterne fuligineuse. On peut supposer qu’il s’agit d’oiseaux nicheurs des Iles de la Madeleine au retour d’une virée de pêche matinale (l’an dernier à la fin du mois de juin, il y avait 3-4 couples sur cet unique site de nidification régulier du pays).
  • Guifette noire: tout au plus une 20aine en migration active le 5.5 devant la Pointe des Almadies (un seul le 29.4). Encore un individu (de 2e été) les 11 et 18.6 au Technopole, en même temps qu’une Guifette moustac en plumage nuptial le 11.6.

Quelques limicoles traînent encore sur les côtes rocheuses à la mi-mai, notamment des Tournepierres, Grand Gravelots (dont l’individu leucique déjà vu en février au même endroit; dernier le 16.5), Courlis corlieu et Chevalier guignette. Ces derniers jours au Technopole il ne reste plus que quelques Aboyeurs, Gambettes, un seul Sylvain (hier 18.6), Grands Gravelots, un Bécasseau cocorli, et une 30aine de Barges à queue noire.

Sinon, les Faucons pèlerins de Ngor sont définitivement partis tout comme la plupart des Balbuzards pêcheurs: dernières obs le 18.4 pour ces deux espèces. Un Balbu est toutefois encore vu le 11.6 au Technopole, peut-être un immature estivant dans le coin (dans le même registre, une jeune Spatule blanche était présente le même jour).

 

A new species for Dakar (and Senegal!)

I didn’t think I’d ever write up a story on a bird that has always been one of the most common species around me, ever since I started looking at birds nearly 30 years ago… What’s more, it’s one of the most successful species ever, having spread across 4 continents in a remarkably short amount of time. Originating from southern Asia (it is said to have started spreading from the Indian subcontinent towards the north-west in the 1930s), it first conquered the Near East then all of Europe in a matter of a few years, and China in the other direction. North Africa was next, while a small introduced population in the Bahamas lead to the species taking over pretty much all of the US, in recent years spreading even into Canada and Central America, almost reaching South America… Its affinity with humans (they are rarely found more than a kilometer away from human settlements), high reproductive potential and ability to disperse and settle in new places, have allowed it to gradually conquer a great deal of the inhabited world.

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So far, the Eurasian Collared-Dove had not reached Subsaharan Africa, but that milestone has obviously been achieved in recent years. Indeed, it turns out that there is a small population in Dakar which up to now had gone unnoticed. And it likely would have remained undetected a bit longer, had I not checked out Dakar’s very own “Central Park” recently. I’d only been once before to Parc de Hann on a short Sunday afternoon family visit, a few months ago, and last week decided to head out there again to see what was about in terms of bird life, and just to get some fresh air (well, sort of…) with Jane, on a rare day off while the boys were at school.

Towards the end of our tour of the park, we heard a familiar sound – a singing dove which very much recalled the Collared Doves back home in Europe. But we moved on, thinking it probably was a local species (Mourning or Red-eyed Dove) with a slightly unusual song, or to be honest, not really thinking much of it at the time. But later that day it got me thinking, and I double-checked songs of all regularly occurring Streptopelias in the region. None have such a distinctive slow, tri-syllabic song (sort of “ooh-HOOO – hoo”)… but then again, Eurasian Collared-Doves aren’t supposed to be around, so I couldn’t imagine finding the species this far away from the nearest known sites in Mauritania. Intrigued, I returned back to the spot on Saturday morning after a routine Technopole visit (Yellow-billed Stork! Yellow-legged Gull! Long-tailed Nightjar!), Parc de Hann being only a mere 10 minutes away from Dakar’s prime birding hotspot.

Within minutes of arriving, I heard the same sound again and this time was convinced that it was a perfect match for Streptopelia decaocto… a first for Dakar and for mainland Subsaharan Africa! I found at least 3 birds, but only got a poor sound recording and no pictures… so decided to head back out on Sunday afternoon on another family afternoon out. Same story – quickly found one bird singing high up in a dead tree, and managed to get a few reasonable pictures as well as a short recording of that same bird. Another was singing on the opposite end of the central pond, which at the moment is full of various herons and egrets, Long-tailed Cormorants and African Darters but also Black CrakeBlue-breasted Kingfisher and Greater Swamp-Warbler (when I find a moment, I’ll write a little post on the birds of the park, which is really worth a visit at the moment since the large heronry is in full swing).

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Eurasian Collared-Dove / Tourterelle turque (click to enlarge)

 

Identification

The Eurasian Collared Dove (or should it maybe be called the Global Collared Dove?) is not a species that we associate with identification challenges back in the Northern Hemisphere, but here in Africa there’s a closely related species, African Collared-Dove, which is extremely similar, so it’s useful to highlight key ID features here.

Not the most flattering shot, but the picture below nicely shows the long bi-colored tail and especially the grey undertail coverts, without any contrast with the rest of the underparts. In African Collared-Doves, the lower belly and undertail coverts are distinctively paler, almost white, whereas the rest of the body is much as in the Eurasian Collared-Dove. The latter is also slightly larger and longer-tailed than its African cousin, but other than that there are very few if any useful field characters, and separating these two doves on plumage & structure is very tricky. I suspect that when both species are viewed side by side the differences in size, shape and colours may be reasonably obvious, but without direct comparison it surely is a tricky matter.

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Eurasian Collared-Dove / Tourterelle turque (click to enlarge)

The best ID feature is of course the song, which luckily is very different between the two species… and given that the Dakar birds were regularly singing this made their identification really pretty straightforward (and if it hadn’t been for their song, they probably would have gone unnoticed a bit longer!). I already tried describing the song earlier on, but the sonogram rendered below (thanks to Xeno-canto) nicely illustrates its structure, which is made up of three simple notes, typically uttered in series of 5 – 8 sequences each lasting about a second and a half (I only managed to record 4 sequences; listen to it here).

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On hindsight, I’m wondering whether the dove that I saw a few months ago (16 & 18.12) from my balcony in Almadies really was an African Collared-Dove, as I didn’t check whether a wandering Eurasian Collared could be ruled out (it didn’t sing). Either way, it was a short appearance and so far the only time I’ve recorded a Collared Dove in Dakar, until the Hann sightings.

 

Origins… and destinations

I wonder of course how these birds got here. Would they have traveled all the way from the nearest breeding sites in Mauritania, or possibly from Saint-Louis where they may already be present for some time (but yet to be confirmed, as far as I know)? Or are they captive birds that were released or escaped? Or maybe even ship-assisted? One can only speculate of course, but the latter options seem rather unlikely given that I can’t imagine anyone here going through the trouble of importing Eurasian Collared-Doves, even more so in a country that holds another 4 species of closely related doves (African Collard, African Mourning, Vinaceous, Red-eyed), all of which are very or reasonably common. Or a dove jumping on a cargo ship in Europe or elsewhere and making it to Dakar in sufficient numbers to establish a breeding population, though why not. Of course I have no evidence yet that they are indeed breeding, but one can assume that they do, given that I easily found at least 3 different birds in a small area. Now if they came from Mauritania, then surely Saint-Louis and several other towns along the road to Dakar must already be inhabited – something to check out.

[Cool fact from AllAboutBirds.org: the origin of the US invasion is the Bahamas, where “several birds escaped from a pet shop during a mid-1970s burglary; the shop owner then released the rest of the flock of approximately 50 doves. Others were set free on the island of Guadeloupe when a volcano threatened eruption”]

In Africa, the Eurasian Collared-Dove first arrived in Suez in 1979 and (perhaps coming from the Iberian Peninsula) it went on to establish itself in Morocco (first sighted 1986) and Tunisia (1986 or 1991, depending on source); in Algeria the first record dates from 1994, and barely 3 years later, at the end of 1997, min. 130 birds were present in the eastern town where it was first sighted. Most likely it spread southward from Morocco where it is considered widespread and common since 1993-’98: it has now foot in the Canary Islands and possibly even the Azores (first recorded Sept. 2006), Mauritania (first recorded 1999, now well established in Nouadhibou and Nouakchott, among other locations – see the species’ page on the recently published online Atlas of the Birds of Mauritania), as well as the Cape Verde islands which were gradually colonised during 2006-2014 (with an old record of a bird at sea coming from a southwesterly direction, flying fast just above the water surface, and alighting at Pesqueirona, Sal, 9/4/96). The species is said to occur in the Aïr mountains in northern Niger according to a source from before 1990, but I could not find any more specific information on the occurrence in this part of the Sahara¹.

And now Senegal.

Where and when will their expansion ever stop? One could easily imagine that many of the major African cities – in particular coastal capitals – would gradually be colonised in coming decennia. From here, they may spread further south in the country and beyond, potentially reaching the large capitals of the Gulf of Guinea (Abidjan, Accra,…), thus following in the footsteps of the House Sparrow which now has even reached Brazzaville and Kinshasa (where I found several pairs with evidence of breeding just as recently as last January, and managed to dig up a couple of recent sightings posted online, but which so far had gone unnoticed).

The most up-to-date distribution map that I could find is the “live” map on e-bird, though admittedly it has many gaps as several regions (e.g. Central Asia, China) are not well represented,  but it definitely shows how widely the species ranges today, from Japan in the Far East all the way to Alaska, and from the tropics to beyond the Arctic Circle. This map comes close too².

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One can only admire this unassuming little dove for its incredibly rapid range expansion – or invasion, depending on how you see this remarkable feat. All in a matter of less than a century. Curious to see where it will go next…

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¹ All I have is that it’s listed as part of the avifauna of the Aïr and Ténéré areas, still within the Sahara region (source: La réserve naturelle nationale de l’Aïr et du Ténéré (Niger): la connaissance des éléments du milieu naturel et humain dans le cadre d’orientations pour un aménagement et une conservation durables : analyse descriptive : étude initiale. MH/E, WWF & IUCN 1996). It’s listed there as a Palearctic migrant, but no further details are given; the likely original source is Les osieaux de l’Aïr et du Ténéré.  Série des Guides Touristiques no. 2.  RRNAT (Newby & Canney, undated).

² Additional references: Handbook of theBirds of the World Vol. 4; Birds of the Western Palearctic Concise Edition Vol. 1; Birds of West Africa 2nd ed.; Oiseaux d’Algérie (Isenmann and Moali, 2000); various country pages on the website of the African Bird Club. And many thanks to Frédéric Bacuez, Joost Brouwer, Peter Browne, Wim Mullié, and Paul Robinson for providing information and references!

 

Quoi de neuf au Technopôle?

Mon dernier post sur le Technopôle remontant déjà à plusieurs semaines, voici en quelques lignes – et images – les dernières nouvelles du site.

Rien d’exceptionnel à signaler, mais le Technopôle étant ce qu’il est on ne s’y ennuie jamais. Les migrateurs intra-africains, précurseurs des pluies à venir (encore 3 mois!), commencent à remplacer les migrateurs européens. Si ces derniers mois le regard était essentiellement tourné vers les limicoles, laridés et passereaux du Nord, aujourd’hui les vedettes étaient plutôt tropicales, avec l’arrivée d’une adulte et une jeune Tentales ibis, un mâle discret de Rhynchée peinte et 2-3 Martins-chasseurs à tête grise. Il doit s’agir de la 3e ou 4e observation – au moins – de la Tentale sur le site, et on peut s’imaginer que ces deux individus aient voyagé avec des Pélicans blancs venus du Djoudj.

Les martins-chasseurs, j’avais pu en observer déjà le 26/4/15, donc à quelques jours près exactement il y une année, une observation restée sans suite… nicherait-il dans les environs? La présence d’un individu le 12/8 dans un quartier résidentiel de Dakar et surtout l’observation d’un couple nourrissant deux jeunes Grands Indicateurs au Lac Rose les 8-9/8/15 suggèrent que ce martin-chasseur “partiellement migrateur” pourrait bien se reproduire en périphérie du Technopôle. En tout cas dans les années ’70, il était nicheur à Dakar (Morel & Morel). On pourrait se poser la même question concernant la Rhynchée, dont la reproduction sur la Presqu’île du Cap-Vert reste apparemment encore à prouver. Des observations plus ou moins régulières au Technopôle ces dernières années laissent en tout cas penser qu’un ou deux couples y résident et pourraient donc bien s’y reproduire.  Ajoutons encore l’observation d’un Souimanga cuivré les 17 et 24/4, à chaque fois d’un mâle au même endroit, et d’une famille de Râles à bec jaune le 30/4.

Le nombre de Pélicans blancs continue d’augmenter (au moins 250 hier 30/4) et les ardéidés sont toujours aussi nombreux, même si le nombre de Crabiers chevelus – dont certains en superbe plumage nuptial – a sensiblement diminué, tout comme les Hérons ardoisés d’ailleurs dont plus que quelques individus fréquentent encore le site. Environ 10% des Grandes Aigrettes arborent actuellement leur livrée nuptiale: où nichent-elles? En tout cas 4 Blongios nains, dont au moins un de la ssp. locale payesii, sont vus le 17/4.

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Squacco Heron / Crabier chevelu

Les Echasses blanches deviennent de plus en plus territoriales, mais je doute qu’elles n’arrivent à nicher cette année vu que le niveau d’eau est bien plus élevé que l’annee dernière lorsque le plan d’eau “ouest” était en grande partie à sec.

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Black-winged Stilt / Echasse blanche

 

Il ne reste plus que quelques Chevaliers sylvains, aboyeurs et guignettes, mais toujours bon nombre de Bécasseaux minutes et sanderlings, tout comme les Grands Gravelots. Deux Barges à queue noire vues les 17 & 24/4 sont peut-être des oiseaux immatures qui passeront leur premier été dans la région, alors qu’une Barge rousse pourrait bien être une retardataire en route pour ses terres de nidification lapones. Globalement, les effectifs et la diversité d’espèces sont toutefois moins importants que l’an dernier à la même époque, lorsque Pluviers argentés, Tournepierres, des Bécasseaux maubèches et de Temminck (les deux espèces à l’unité) et même un Pluvier dominicain (bronzé) étaient présents fin avril/début mai. En parlant d’américains… cela fait bientôt un an que la Mouette de Franklin n’a plus été revue ici: seraient-elles enfin reparties sous des cieux plus familiers pour cette espèce? En 2011-2014 il y a eu en tout cas 5 individus différents, avec des observations régulières à toute saison (max. de 4 ensemble le 1/7/13) – j’avais eu la chance d’en voir 2 avec Paul Robinson lors d’une visite en juillet 2012, puis de nouveau l’an dernier lorsqu’un adulte était présent les 15/3 et 3/5/15.

Toujours dans la catégorie des migrateurs, des Martinets noirs – espèce étonnamment peu vue à Dakar – et Hirondelles rustiques sont vus à l’unité les 17 et 24/4, respectivement, à chaque fois en vol vers le Nord-Est donc certainement en migration active.

L’évènement le plus marquant fut sans doute la découverte d’un nid actif de Faucons chicqueras il y a 2 semaines, nid contenant au moins 2 jeunes déjà de taille adulte et sans doute proches de l’envol. Leurs cris de quémande incessants et les va-et-vient réguliers des parents font que la famille passe difficilement inaperçu – quel contraste avec la discretion qui a regné les semaines précédentes, quand personne (ou presque*)n’a remarqué ce nid pourtant situe à quelques dizaines de mètres seulement du nid de Vautour charognard dont je vous parlerai dans un post à venir.

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Red-necked Falcon / Faucon chicquera juv. (le 17/4)

Red-necked Falcon / Faucon chiquera

Red-necked Falcon / Faucon chicquera juv. (le 24/4)

J’avais bien des soupçons comme quoi ce petit faucon pourrait nicher dans le coin, ayant régulièrement vu des oiseaux isolés et une fois un couple présumé, mais leur comportement discret a été tout à fait efficace… jusqu’au moment où les jeunes sont devenus bien trop bruyants pour passer inaperçu! Si on suppose un envol imminent, on peut déduire une ponte autour de la mi-février (le fameux Handbook of the Birds of the World, Vol. 2, fait état d’une durée d’incubation de 32-35 jours et d’une émancipation des jeunes à l’âge de 35-40 jours). Le nid, probablement un ancien nid de Corbeau pie, se trouve dans un des cocotiers – emplacement tout à fait typique pour cette espèce – à deux pas du Club House.

Red-necked Falcon / Faucon chicquera

Red-necked Falcon / Faucon chicquera ad. (m.?)

Le Faucon chicquera est assez courant à Dakar; j’en vois de temps à autre dans le quartier des Almadies mais aussi le long de la Corniche Ouest, notamment à Ouakam. C’est un oiseau typiquement inféodé aux savanes parsemés de palmiers à huile ou de cocotiers, mais aujourd’hui il semble s’être bien adapté aux environnements urbains. Au point où on les voit parfois se poser (et nicher?) sur les palmiers artificiels faisant office d’antennes-relais du réseau de téléphonie mobile. Apparemment, ce n’était pas toujours le cas car à l’époque de Morel & Morel, soit dans les années ’60-’80, l’espèce n’était pas du tout connue de la région dakaraoise. L’implantation de ce petit faucon dans la capitale serait donc assez récente. Leur présence en pleine ville ne se limite d’ailleurs pas à Dakar: dans la sous-région, j’en ai vu notamment à Bamako (station de Sotuba) et à Ouagadougou (Forêt urbaine de Bängr-Weogo).

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Striated Heron / Heron strié

 

* update du 3/5/16: entre-temps j’ai pu trouver cette photo faite par Etienne Henry le 6 mars dernier. On y voit l’un des adultes avec ce qui semble être des poussins fraichement eclos, ce qui impliquerait une ponte dans les premiers jours de février.

Les oiseaux de Toubab Dialaw

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Deux brefs séjours récents dans la brousse derrière le village côtier de Toubab Dialaw ont révélé un site fort intéressant pour les oiseaux, tout près de Dakar, même si aux premiers abords la zone ne semble pas présenter d’intérêt bien particulier. Les environs immédiats du village sont semblables à tant d’autres villages proches de Dakar: des maisons a moitie construites et des murs délimitant les terrains réservés au béton à perte de vue, entrecoupes de brousse surpâturée. Une combinaison intéressante de cultures, savane arbustive parsemée de baobabs, plantations de manguiers et un minuscule point d’eau dans un lit de ruisseau autrement à sec font qu’il y a une bonne diversité d’oiseaux.

Certains se retrouvent ici en limite septentrionale de leur aire de distribution au Sénégal, tels que la Pintade de Numidie, la Poule de roches, le Merle africain ou encore le Cossyphe a tète neigeuse. A l’opposé, d’autres atteignent ici plus ou moins la limite méridionale de leur aire de répartition régulière, comme l’Agrobate roux et les sympathiques Colious huppés. Les observations du merle et du cossyphe sont plutôt étonnantes et des premières pour moi dans la région. En effet, Morel & Morel (1990) indiquent que la première semble plutôt rare ou très localisée au nord de la latitude 14°N (“Du N jusqu’au 14°30N, statut incertain et statut rare ou très rare”), alors que la 2e est “rencontre[e] sporadiquement dans la région de Dakar dans les dépressions a Palmiers a huile”; on s’attendrait plutôt a les voir plus tard en saison ici, à l’approche des pluies.

S’y ajoutent plusieurs espèces intéressantes liées à la savane et aux baobabs: Autour sombreIrrisor moqueurGrand-Duc de VerreauxRollier variéMartinet d’UsherPic goertanHirondelle des mosquéesTraquet fourmilierCratérope à tête noireErémomele du SénégalPririt du SénégalMoineau doréVeuve à collier d’or,… L’Alouette chanteuse, peu rencontrée sur la côte, a été vue en septembre près de l’hôtel Pierre de Lisse, tout comme le Coucou didric, le Brubru africain, la Corvinelle à bec jaune, le Sporopipe quadrillé  ou encore le Serin à croupion blanc.

 

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Chestnut-bellied Starling / Choucador à ventre roux

A la mi-avril, le flot de migrateurs se faisait déjà bien plus discret qu’un mois auparavant, avec juste quelques espèces observées en escale ou, pour les Hirondelle de fenêtre, en migration active: Huppe fasciéeRougequeue à front blancHypolaïs obscurePie-grièche à tête rousse.

Mais il n’y a pas que les oiseaux! Deux Loups d’Afrique (Canis anthus) sont vus le 27 à l’aube dans les champs derrière les collines, et les terrains du Centre Mampuya sont fréquentés par le Lièvre du Cap (Lepus capensis), l’Ecureuil fouisseur (Xerus erythropus), les Singes rouges “patas” (Erythrocebus patas) et les Singes verts (Chlorocebus sabaeus). Ces derniers sont également vus dans les plantations de manguiers. L’individu ci-dessous se trouvait en haut d’un immense baobab à Mampuya.

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Green Monkey / Singe vert

 

Les Chaméléons du Sénégal (Chamaeleo senegalensis) semblent courants dans le coin, à en croire les deux individus observés dans un jardin – encore faut-il les trouver!

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Senegal Chameleon / Chaméléon du Sénégal

 

Pour ceux qui passeraient dans le coin, j’ai résumé les sites d’observation autour de Toubab Dialaw sur la carte ci-dessous.

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  • Tout d’abord la brousse très bien préservée du Centre Mampuya “éco-solidaire”, situe sur l’une des collines de roche volcanique: riche en espèces, elle couvre une zone de plusieurs hectares avec de nombreux sentiers. Normalement pas librement accessible, et l’hébergement y est possible seulement dans le cadre d’ateliers ou retraites en groupe, mais il doit être faisable d’organiser une visite pour découvrir ce site très agréable.
  • La petite oasis de l’étonnant Theatre de l’Engouement attire toute une série d’oiseaux, notamment autour de la petite mare dans le lit de ruisseau qui traverse la zone. C’est là que j’ai pu observer le Merle africain et le Cossyphe à tête neigeuse, 3 espèces de souimangas, un Chevalier guignette, les Cratéropes à tête noire (une ou deux troupes fréquentent Mampuya), le Grand-Duc de Verreaux (dans les baobabs en amont du verger de manguiers), etc.
  • La “lagune” ou plutôt l’embouchure du ruisseau est à sec la plupart de l’année, mais en septembre, pendant les pluies, le site était fréquenté par quelques limicoles et laridés. En septembre dernier, s’y trouvaient des Chevaliers aboyeur, guignette, culblanc et gambette, Courlis corlieux, Grands Gravelots et Bécasseaux minutes. Accessible depuis la piste de Toubab à Ndayane/Popenguine.
  • En continuant en direction du sud le long de cette piste, on passe devant l’hôtel Pierre de Lisse, dont le terrain arboré semble très attractif pour les passereaux migrateurs comme l’Hypolaïs obscure, Pie-grièche a tête rousse, Gobemouche gris etc. Egalement vus ici (en septembre), l’Epervier shikra et le Faucon chicquera.
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Cut-throat / Cou-coupé

 

 

Enfin, voici une liste d’espèces enregistrées pendant nos 4 visites au cours de ces 12 derniers mois:

  • Poule de roches / Stone Partridge (le chant très caractéristique, émis tous les matins et soirs: XC309471)
  • Vanneau à tête noire  / Black-headed Lapwing (cris: XC312537)
  • Tourtelette améthystine / Blue-spotted Wood-Dove (chant d’un oiseau vu en septembre dernier: XC279101)
  • Coucal du Sénégal / Senegal Coucal (cris d’un adulte venant au bord de la mare: XC309475)
  • Barbion à front jaune / Yellow-fronted Tinkerbird (les deux variantes du chant monotone de cette espèce: XC312542 et XC309477)
  • Alouette chanteuse / Singing Bush Lark (chant: XC279102)
  • Pririt du Sénégal / Senegal Batis (cris: XC312539)
  • Tchagra à tête noire / Black-crowned Tchagra (chant et cris: XC312536)
  • Gonolek de Barbarie / Yellow-crowned Gonolek (l’etonnant duet typique d’un couple, comme toujours parfaitement synchronise: XC312540)
  • Hypolais obscure / Western Olivaceous Warbler (chant enregistre en mars 2015:
    XC217113 et cris d’un migrateur le mois dernier: XC309353)
  • Craterope à tête noire / Blackcap Babbler (cris de contact d’un petit groupe: XC309354)
  • Choucador à oreillons bleus / Greater Blue-eared Glossy Starling (cris: XC312538)
  • Agrobate podobé / Black Scrub Robin (chant: XC312731XC312732XC312733, cris supposes d’alarme: XC312909)
  • Agrobate roux (mineur) / Rufous-tailed (“African”) Scrub Robin (chant, à comparer avec celui des podobés: XC312727)
  • Souimanga à poitrine rouge / Scarlet-chested Sunbird (cris: XC309478)
  • Moineau gris / Northern Grey-headed Sparrow (cris: XC312722)
  • Tisserin gendarme / Village Weaver (le bruit de la colonie de l’hotel Pierre de Lisse: XC279100)
  • Cordon-bleu à joues rouges / Red-cheeked Cordon-bleu (cris: XC312724)
  • Serin du Mozambique / Yellow-fronted Canary (chant: XC309473)

 

Trip up North: Gandiol & the “PNLB” (30/3-3/4)

Last week’s school holidays and a cancelled road trip to the Gambia and Casamance (border closed to road traffic!) were a perfect opportunity to return to the Gandiol area, just south of Saint-Louis. We first stayed a couple of nights at the pleasant Niokobokk guest house, then 2 nights camping at our favourite Zebrabar. Rather than writing a long report, here’s an overview in pictures, in chronological order:

Thursday 31/3

  • Acacia bush between Gandiol village and Niokobokk: a Brubru (more heard than seen), a Yellow-billed Oxpecker feeding between a donkey’s ears, a busy pair of Northern Crombecs, 1 or 2 Woodchat Shrikes, numerous Common Whitethroats, several Common Redstarts, etc.
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Northern Crombec eating ants / Crombec sittelle mangeant des fourmis

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Yellow-billed Oxpecker on a donkey’s head / Piqueboeuf à bec jaune sur la tête d’un âne

 

  • Niokobokk: A probable Iberian Chiffchaff in the garden of the guest house. Poor picture, but the well marked supercilium, whitish belly, pale legs (compared to Common Chiffchaff), shortish primary projection(compared to Willow Warbler) are more or less visible here. Unfortunately this bird didn’t call or sing, so I’m not 100% certain about this bird’s ID even if plumage, location and date all point in the Iberian direction.
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Probable Iberian Chiffchaff / Pouillot ibérique

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Black-headed Weaver / Tisserin à tête noire

 

  • Guembeul reserve: Daniel, Charlie and I paid an afternoon visit to Guembeul, where we were met by local guide Pape who just like on our first visit last year was very enthusiastic and obviously quite knowledgeable about the area’s bird- and wildlife. Of interest were +250 Avocets, a single Lesser Flamingo, +60 Greater Flamingos, 2 Little Terns… but also Warthog, Patas Monkey, Striped Ground Squirrel on the mammal front.

Friday 1/4

  • An entire morning out in the field with Frédéric Bacuez, Saint-Louis resident (well, almost!) birder and blogger, was undoubtedly the highlight of the trip. Fred’s knowledge of the birdlife and more generally of the biodiversity, geography and culture of the region is unique, making it was most definitely a privilege to be out birding together. Even more so because our excursion was highly successful in finding our main target: the little-known and elusive Little Grey Woodpecker, of which Fred recently found an active nest in an impressive baobab, somewhere in the “arrière-pays gandiolais” south of the Guembeul special fauna reserve. His blog Ornithondar contains a number of posts on this find, including a comprehensive report of our excursion together. It only took a short wait for the tiny Sahelian Woodpeckers as they are sometimes called to appear near their favourite tree.
Little Grey Woodpecker / Pic gris

Male Little Grey Woodpecker / Pic gris mâle

We enjoyed watching, photographing and recording a fine adult male with a female or young bird, staying closely together while feeding in the acacia trees. After a while, the latter flew onto the branch containing the nest hole. As it approached, just before entering the cavity, another young or female left the nest: it seems that the local family continues using their nest hole even after the young have fledged.

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Female-type Little Grey Woodpecker near nest / Pic gris type femelle, près du nid

 

A recording of the male calling loud & clear followed by constant softer contact (or begging?) calls is available on Xeno-canto. Seems that my recording is the only one that is publicly available, as the species was so far not represented in the extensive sound library, neither is it available in the AVoCet nor the Macaulay libraries.

A supporting act of various Palearctic passerines – Common Whitethroats everywhere, a single Subalpine Warbler, Orphean Warbler, Common Redstart, Bonelli’s Warbler – and a few “good” local species – Chestnut-bellied Sandgrouse, Little Tern (a presumed pair performing their aerial display), Little Green Bee-eater, Senegal Batis – further made our mourning out all the more enjoyable. A quick stop at the sewage ponds on the way back from Saint-Louis added a few more to the list, in particular River Prinia and Greater Swamp Warbler.

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“African” Scrub-Robin / Agrobate “mineur” (ssp. minor, sometimes split from Rufous Scrub-Robin)

 

Saturday 2/4

  • Parc National de la Langue de Barbarie (aka PNLB): the usual suspects around Zebrabar: a good diversity of waders of all sorts (Oystercatcher, Grey PloverCurlew Sandpiper, Little Stint, Curlew and Whimbrel, etc.), noisy Royal, Caspian, Gull-billed, Sandwich and Common Terns; Slender-billed, Grey-headed and Lesser Black-backed Gulls; Brown Babbler; Western Olivaceous WarblerLittle Weaver.
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Little Green Bee-eater / Guêpier d’Orient

 

  • Gandiolais bush east of Mouit village: a late afternoon visit produced another Orphean Warbler, at least a dozen or so Common Whitethroats feeding for the most part on “prickly pear cactus” (Barbary Fig), more Sudan Golden Sparrows, and so on.
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Sudan Golden Sparrow / Moineau doré du Soudan

 

Sunday 3/4

  • A quick early morning walk around Zebrabar produced more of the same, plus an adult Peregrine Falcon (one of very few raptors seen in the area), another White Wagtail, more Senegal Batises, and a Bar-tailed Godwit to mention but a few.

 

  • The return journey to Dakar took us once again through vulture country: from Potou to roughly Mboro, sightings of Hooded, White-backed and to a lesser extent Ruppell’s Vultures were fairly regular albeit in small numbers. Also seen were a roadside European Roller – a nice change from the common Abyssinian Roller – and several Mottled Spinetails between Kebemer and Mboro. A quick stop near one of the small Mboro lakes, pictured below, provided a snapshot of the potential of this area which I hope to explore more in coming weeks or months: an impressive density of African Swamphen, African Jacana, and Moorhen was remarkable, while a White-faced Whistling Duck, a pair of Little Grebes, an Intermediate Egret, Squacco Heron, a Black-headed Heron, Black-winged Stilt, Wood Sandpiper, and Palm Swift added more flavour. The Black-headed Heron was all the more surprising as this was the 2nd of the trip, after one flying over the new Lompoul road on our way northward, while the species is not known to regularly occur in the Niayes stretch between Dakar and the Senegal River. Also on the way up on 30/3, a pair of Bearded Barbets near Gokho village (north of Lac Tanma) was of interest as there are apparently few records this far north.

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All in all, about 135 bird species were seen during this trip, once again confirming the sheer diversity of this part of Senegal.