Birding Latitude 15º: The Sudanian Savanna

Early January we spent a night at one of the Lompoul “desert” camps with visiting friends, while a trip up North last November provided the opportunity to make a few en-route birding stops in this poorly known region of the Grande Côte, off the beaten birding tours track. Here are some of the highlights.

Lompoul is quite a well-known tourist attraction, and what is sold as a desert with “authentic” Mauritanian tents, camel rides and the 4×4 or quad tours (not the type of activity one would expect from an ecolodge!!) is obviously not necessarily my destination of choice… but the children all like it of course and it has to be said that one does get a bit of a Saharan feeling here. The vast stretches of sand dunes are impressive, and the sunsets are quite stunning: indeed quite a special place, albeit rather surreal.

That said, there are of course very few birds in the dunes…

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…but lots of good stuff in the endless bush country around it!

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I really love this type of landscape so I was keen to find out what birds are around, even more so after sampling a few of the local specials during our roadside birding stops back in November when we encountered the impressive Lappet-faced Vulture and the elegant Dark-chanting Goshawk:

Dark Chanting Goshawk / Autour sombre

Dark Chanting Goshawk / Autour sombre

Also seen in the area roughly between Kebemer and Darou (NE of Mboro) were Black Scimitarbill, Green Wood-Hoopoe, Blue-cheeked Bee-eater, Mottled SpinetailStriped Kingfisher, obliging Northern Anteater Chats, delicately patterned Speckle-fronted Weavers, the spectacular Sahel Paradise-Whydah, and so on. Many of these were seen or heard during a particularly productive picnic break along the new Lompoul road during our travel from Dakar to the Djoudj (more on the northbound road trip with Frédéric Bacuez, including several pictures of the landscape and a full list of birds, on Ornithondar).

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Northern Anteater Chat / Traquet brun

 

But let’s get back to Lompoul: in the dunes, we had a lone Tawny Pipit flying over, and a small group of what were probably Greater Short-toed Larks. The scarce trees here typically hold Subalpine Warbler, Woodchat Shrike, Beautiful Sunbird and of course the ever-present Laughing Doves. The Eucalyptus growth and scrub bordering the dunes has some additional migrants like Common Chiffchaff (or was it an Iberian?), plus goodies such as Rufous-tailed Scrub-Robin – presumably the resident African (sub-)species – Green Bee-eater, Long-tailed Nightjar and Spotted Thick-knee. I also came across one of the few snakes I’ve seen so far in Senegal, the Elegant Sand Racer (Psammophis elegans), an inoffensive long and thin snake. Got close-up views in far more natural habitat than the empty swimming pool of the abandoned Hôtel du Lac at Mboro where Fred and I found one in November (it was still there last week!). Shortly before nightfall, a group of 14 Black Kites flew low over the tented camp, so I assume they came in to roost for the night somewhere nearby.

Further away from the dunes, out in the savanna, Bush Petronia was a real surprise given that western Senegal is not known to be part of the species’ range. I encountered several small flocks (3-5 inds.) including at least one singing male, and even managed to get a reasonable sound recording despite the windy conditions. This species – apparently now dubbed the rather unlyrical and unimaginative Russet-browed Bush-Sparrow (HBW) – is known for its nomadic habits, wandering widely outside the breeding season and thus rather unpredictable to find. I actually only saw it for the first time barely a year earlier, near Bamako. Fred confirmed that he hasn’t seen any of these little sparrows (quite literally… they’re called Petit Moineau in French) in the Saint-Louis and Gandiol hinterland, which is fairly similar to the habitat in Lompoul. I did find however a mention of Bush Petronia from Trois-Marigots in a Birding Breaks trip report, on 16.01.10. [side note: it’s a shame really that most tour companies do not report their sightings anywhere other than in what are often very approximate trip reports. At a minimum, important records should be notified to the African Bird Club for inclusion in the “Recent Reports” so that they can be easily retrieved and referred to]

The same area held quite a few other savanna specials: a male Savile’s Bustard quietly walking on the edge of a field, Wattled and Black-headed Lapwings, Striped Kingfisher, Yellow-fronted Tinkerbird, Senegal and Yellow-bellied Eremomelas, Fork-tailed Drongo, Senegal Batis, Brubru, Green-winged Pytillia, Sudan Golden Sparrow, a Speckle-fronted Weaver, and several White-rumped Seedeaters. A Red-necked Falcon hunting over the hills was rather unexpected as there are few palm trees around. On the Palearctic migrants front, I saw Common Redstart, Bonelli’s Warbler, Common Whitethroat, Western Orphean and Subalpine Warblers, plus a group of 9 Eurasian Griffons (with one Rüppell’s Vulture) and a probable Common Kestrel.

Last but not least, in November we – well, my Swiss friends really – found an unexpected roadkill on the Lompoul-Kebemer road, close to the village of Diokoul, ca. 7 km west of Kebemer: a Golden Nightjar! This poorly known and rarely seen species in Senegal is probably on the edge of its distribution range here. It’s been reported from the Far North (Richard-Toll/Podor) and the Ferlo area, but also from further south in the Khelkom region where a French group saw and recorded at least one bird last year. Maybe one day I’ll hear or even see this spectacular nightjar, hopefully in a better shape than this unfortunate individual…

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Golden Nightjar / Engoulevent doré male

Rather surprisingly for a road with very little traffic, we encountered quite a few other road kill (mainly on 18/11/16 with Cyril and Manolo), including two rarely seen mammals: Pallid Fox and Genet. Also a Spotted Thick-knee, numerous Abyssinian Rollers, Laughing Dove, Chestnut-bellied Starling, and surely several others that went unnoticed or which we didn’t stop to identify.

 

Lac Rose: Rousset, Traquets et Alouettes

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Retour au Lac Rose dimanche dernier pour voir si par chance nos trois limicoles américains seraient toujours présents… On avait déjà fait un crochet rapide une semaine auparavant sans retrouver les limicoles sympathiques, mais pas eu la possibilité de scanner toute la steppe par faute de temps. Avant-hier matin par contre, j’ai rapidement retrouvé un Bécasseau rousset dans la même zone que le 18/12. Tout seul cette fois, il se nourrissait tout aussi activement que lors de ma première observation. On peut supposer qu’il s’agit de l’un des 3 individus de fin décembre (mais alors qu’est-il arrivé aux deux autres? Seraient-ils toujours dans le coin, ou ont-ils continué leur chemin?). Pour vous donner une idée de l’habitat fréquenté par ce bécasseau, voici une photo; l’oiseau se trouve tout en bas à droite sur l’image.

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Buff-breasted Sandpiper / Bécasseau rousset dans sa steppe

Avant de passer aux autres observations marquantes de la matinée – et il y en a! – c’est l’occasion de refaire le point sur les données de Tringytes subruficollis au Sénégal, car depuis mon dernier post j’ai trouvé une observation ancienne passée inaperçue, et Frédéric Bacuez a pu observer un oiseau le mois dernier près de Saint-Louis. La donnée ancienne a été publiée dans la revue Malimbus mais n’a curieusement pas été repérée par Borrow & Demey (2015) qui ne mentionnent que la première observation de 1985 (Ron me confirme qu’il s’agit d’un simple oubli). En effet, pas moins de 5 Bécasseaux roussets ont été découverts le 2 décembre 1994 par une expédition organisée par la Danish Ornithological Society, dont quatre ensemble “en train de se nourrir sur une prairie rase et dans des gouilles peu profondes proches de la plage”. Le 5e individu se trouvait environ 1 km plus au nord et a été observé simultanément par d’autres membres du groupe (Bengtsson K. 1997: Some interesting bird observations from Mauritania and Senegal, Malimbus 19:96-97).

Dans l’ordre chronologique, on a donc les six données suivantes, pour un total de 11 oiseaux:

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Buff-breasted Sandpiper / Bécasseau rousset, 8/1/17

Si le nombre d’espèces dans la steppe est assez faible, j’ai la chance de trouver encore quelques espèces intéressantes, dont deux nouvelles pour moi au Sénégal. D’abord un Traquet oreillard qui se laisse brièvement observer – mais malheureusement pas photographier – au sommet d’un tamaris et qui sera revu un peu plus loin encore, tout comme quelques Traquets motteux. Concernant ces derniers, pas encore eu l’occasion de me pencher sur l’identification de la sous-espèce leucorhoa du Groenland ; un article paru dans le dernier Ornithos permettra peut-être d’y voir plus clair.

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Northern Wheatear / Traquet motteux m.

Je m’attendais un peu à trouver de l’Alouette calandrelle dans ce milieu, mais pas en nombre si important : plus d’une centaine ! Ces grands groupes sont classiques dans le nord du pays, mais ce serait la première fois qu’un tel effectif est rapporté dans la région de Dakar. Peut-être que le froid – c’est tout relatif bien sûr, mais il faisait seulement 22 degrés ce matin – les a poussés plus au sud que d’habitude. Ou bien, et c’est sans doute plus probable, la zone est un site d’hivernage régulier mais faute d’être parcourue par les ornithologues, n’a pas été détectée comme tel jusqu’à maintenant.

Je continue de parcourir la steppe : au moins deux Pipits rousselines, deux Alouettes chanteuses, plusieurs Bergeronnettes printanières (surtout des flavissima) et une Bergeronnette grise complètent le tableau, mais les gravelots sont cette fois moins nombreux, avec juste une poignée de Gravelots pâtres et 2-3 Grands Gravelots parcourant les pelouses rases (sur les vasières du lac, je verrai aussi quelques Gravelots à collier interrompu, tout comme des Bécasseaux sanderlings et minutes, deux Tournepierres, un Chevalier aboyeur).

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Yellow Wagtail / Bergeronnette printanière ssp. flavissima, m.

La surprise du jour viendra d’un autre habitué des milieux steppiques : un Traquet isabelle ! Ce migrateur venu de l’extrême sud-est de l’Europe (Grèce/Bulgarie) ou du Proche-Orient est probablement peu fréquent au Sénégal. Hors régions frontalières avec la Mauritanie, où le Traquet isabelle est censé être régulier en hiver, Sauvage & Rodwell (1998) font état de seulement cinq données de 1-5 inds. hivernant dans les régions de Louga et Podor, une de Dakar et une de Kaffrine, entre décembre et avril. Plus récemment, Enrico Leonardi, ornitho de passage à Dakar, a pu en observer un au Technopole le 12 octobre dernier, donc à une date très hâtive pour cette espèce.

L’identification de ce traquet n’est pas forcément aisée, mais on a ici un oiseau tout à fait typique dont l’identité ne devrait pas faire de doute:

  • Coloration générale d’un beige très clair, sans contrastes importants entre le dessus et le dessous ou entre les ailes et le reste des parties supérieures
  • Posture verticale, haut sur pattes
  • Alula sombre contrastant avec les couvertures alaires pales
  • Couvertures alaires (grandes et moyennes) très peu contrastées, avec des centres à peine plus sombres
  • Lores sombres
  • Sourcil blanc bien marqué à l’avant de l’œil, mais pas à l’arrière
  • Queue relativement courte

Le seul critère diagnostique qui manque ici c’est le pattern de la queue et notamment l’étendue du noir au bout de la queue, qu’on devine toutefois sur la 2e photo (cliquez sur les onglets pour voir les images). A mon avis les photos ne sont pas suffisamment nettes pour déterminer l’âge ou le sexe, mais j’ai l’impression d’avoir affaire à un oiseau au plumage frais. Les lores ne semblent pas franchement noires, donc ce serait plutôt une femelle.

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Isabelline Wheatear / Traquet isabelle

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Qui sait, peut-être que le prochain traquet que je trouverai sera celui du désert… ou bien un seebohmi venu de l’Atlas marocain ?

Quoiqu’il en soit, le fait de se retrouver devant un méli-mélo de migrateurs venus de 3 voire 4 continents etait bien sympa! Rousset de l’Arctique canadien; Calandrelles, Rousseline et Oreillard du bassin méditerranéen; Traquet isabelle des portes de l’Asie… sans compter les afro-tropicales comme le Gravelot pâtre.

Birding the Niayes – Lac Rose, Mbaouane, Mboro

In recent weeks I’ve had the chance to pay a few visits to several of the Niayes wetlands, first at Mboro (twice, on Nov. 16 and 18), then Lac Tanma and the wetlands between Mbayakh and Kayar (Dec. 11), and finally near Lac Rose (Dec. 18). Lake Tanma has already featured several times in these pages, and Technopole is of course one of the most prominent and often visited sites, but little has been written about some of the other wetlands along the “Grande Côte”.

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A typical cultivated Niayes depression near Kayar

Since they are considered an “IBA” (Important Bird Area) by BirdLife International, there’s a pretty good description of the area on BirdLife’s website, so rather than coming up with my own overview I’ll quote from those pages. The Niayes are “a string of permanent freshwater lakes and additional temporarily wet depressions (niayes) lying along a line running north-east from the outskirts of Dakar to around 60 km south-west of St Louis. The lakes lie behind the ridge of coastal sandy dunes, in shallow depressions at 1–4 m above sea-level, over a distance of c.150 km. They are replenished both by rainfall and from the underlying water-table, which lies close to the surface. The wetlands cover 40 km² at low water [i.e. during the dry season]; at high water, all the lakes can increase their surface area five-fold.”

As is the case with many other IBAs in Senegal, the Niayes face quite a number of threats and have no legal protected status: “The whole site is threatened by human encroachment and various forms of development, particularly those niayes such as Hann Mariste and Pikine-Guédiawaye [= Technopole!] that are within or close to Dakar and to the main road leading east and north out of the capital. One of the main threats is from drainage and land reclamation for building, which is proceeding very fast. Over-abstraction of water and various forms of pollution threaten the hydrology and water quality of the underlying water-table. In addition to their immediate conservation value, the niayes represent a huge educational resource (large numbers of easily visible, interesting birds, very close to dense urban centres), which will also be lost if the site is further degraded.”

The two images below, taken in opposite directions just a few minutes apart, nicely illustrate the effect the presence of water has on the landscape – and by extension on its wildlife: dry dunes with sparse thorny shrubs on one side, lush vegetation and cultivated fields on the other.

 

Mboro

The small lake just south of Mboro (near the ruins of Hotel du Lac, a couple of hundred meters off the main Mbayakh-Mboro road) is one of several wetlands around this busy little town, and a perfect spot for a quick stop while traveling from Dakar to northern Senegal (or for the return journey!). While we only scratched the surface, the lake can obviously be a very rewarding birding site both for local and migrant species. There are impressive densities of African Swamphen, African Jacana, Common Moorhen and Squacco Heron, and several Black-headed Herons have been seen here on every visit. In November, a handful of Pintails and White-faced Whistling-Ducks were here, as were a few waders: Black-winged Stilt, Wattled and Spur-winged LapwingsWood Sandpiper, Common Redshank, Common Snipe. Several Little Grebes were around, including at least one breeding pair. During a quick stop on 4/1/17, in addition to most of the species already listed there were 8 Shovelers, a Garganey and ca. 18 Ruff here.

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Lake near Mboro (G. Dandliker)

The area is obviously quite good for raptors, with African Hobby (a presumed pair), Marsh Harrier, and Short-toed Eagle seen on both visits in November, as well as Black-winged Kite on Nov. 18th. While checking the sky for raptors, Mottled Spinetail could easily be seen among the Little Swifts, while the bushes on the slope above the lake held African species such as Purple Roller, Northern Anteater Chat, Piapiac, Yellow-billed Shrike, and Fork-tailed Drongo.

Also here was a Gambian Sun Squirrel Heliosciurus gambianus which was spotted by my friends shortly after I’d left the site. Unlike the Striped Ground Squirrel, it’s not an easy species to see in these parts of the country.

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Gambian Sun Squirrel / Ecureuil de Gambie (G. Dandliker)

 

Mbaouane

At “lake” Mbaouane (or Mbawan as it seems to be spelled locally) there are extensive moist grasslands as seen on the first picture in this post, and there’s a sort of oasis running from the town of Mbayakh to the lake. I’ve been wanting to visit for quite some time but it’s only recently that I decided to head out there. That morning I first went to Lake Tanma, but this has completely dried up by now, with only the two small ponds on either side of the bridge now holding some water. As a result, all the ducks, waders, gulls and terns have left the site, with only a lone Osprey to be seen where less than a month before there were thousands of birds. We’ll now need to wait until August next year for the lake to fill up again. (Birding was still good though: a Short-toed Eagle, a pair of Temminck’s Coursers, a juvenile Green-winged Pytillia, 2-3 Purple Rollers, plus the usual suspects and a young African Wolf all made up for the lack of waterbirds).

One of the first birds I saw after getting out of the car near Mbaouane was a Blue-bellied Roller, a species that I hadn’t seen so far in the Dakar area (my only record up to now was in Casamance). It’s likely a rare resident or maybe a wet season visitor up to this latitude and surely it’s at the edge of its range here. Morel & Morel mention that they can be seen up to around Thies, which is just a bit further inland. It turned out that there were two birds here, presumably a pair (in the picture below, one can see that the bird on the left has longer tail streamers; I assume this to be the male).

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Blue-bellied Roller / Rollier à ventre bleu

Another interesting record here was that of a Quailfinch, which in typical fashion flew over hesitantly while uttering its distinctive call. This species is well known from the Saloum delta and is also present in the lower Senegal delta, albeit in lower densities it seems, but is not regularly recorded from the Niayes as far as I know (which admittedly is most likely a reflection of the absence of birders in this part of the country!). Regardless, the fact that this is largely a resident species and that December corresponds to the breeding season in Senegambia, one can assume that the species occurs routinely in the area.

Some of the other birds seen here were Purple and Black-headed Herons, while Mottled SpinetailRed-chested and Mosque Swallows were flying overhead.

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Lac Rose

Also known as Lac Retba, this is a bit of an unusual Niayes lake in the sense that it is a permanent salt water body, well known for its salt industry. As such, bird life is quite different from the other wetlands in the region: besides a few gulls, Greater Flamingos and a few waders, few birds are present on the lake itself. During my recent visit to the place, there were no flamingos – only a single Audouin’s Gull, the usual Ospreys (probably 15-20 in total), but a decent gathering of waders was found towards the eastern edge of the lake: Common Ringed and Kentish Plovers, Grey Plover, Whimbrel, Little Stint, Sanderling, and Turnstone. Also here was a White Wagtail, while the plains to the north-east of the lake held Singing Bushlark, Chestnut-backed SparrowlarksTawny Pipit, Yellow Wagtails, etc.

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Singing Bush Lark / Alouette chanteuse

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Tawny Pipit / Pipit rousseline

I then made my way to the edge of the seasonal lakes (now all dried up) and the dunes even further towards Kayar, where a good mix of local species was to be found: Black-headed Heron, Double-spurred FrancolinVieillot’s Barbet, Grey Woodpecker, Brown Babbler, Splendid Sunbird, White-rumped and – more surprisingly – Yellow-fronted Canary to name but a few. Common Whitethroat was the only northern migrant here.

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African Grey Hornbill / Calao à bec noir

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African Grey Woodpecker / Pic goertan male

 

On the way back, a quick scan of a grassy field produced the surprise of the day under the form of three Buff-breasted Sandpipers loosely associating with a flock of Kittlitz’s Plovers – see my earlier post on this exceptional record, plus the bonus picture below.

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Buff-breasted Sandpiper / Bécasseau rousset

 

 

Popenguine, 26/11

Popenguine, Nov. 2016 (C. Pochelon)

On our way back from an epic three-day visit to the Saloum delta at Palmarin, we managed to squeeze in an afternoon visit to the Popenguine nature reserve. Away from the Mamelles and Cap Manuel areas of Dakar, Popenguine is the only area on the Senegalese coast that has decent cliffs, and as such harbours a range of “cliff specials”

One of these is Gosling’s Bunting, a classic here and usually easy to find as several pairs are present in the cliffs, both in the boulders at the base and towards the top. On this particular visit we only saw one as we lacked time to cover the full length of the cliffs, plus activity was reduced because we were there on a hot, windy afternoon – less than ideal conditions of course to find passerines (or many other birds for that matter). This male was singing in a spot sheltered from the wind and allowed for prolonged close-up views, much to the delight of all seven of us.

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Gosling’s Bunting / Bruant d’Alexander

Another local specialty is Blue Rock Thrush, of which we saw one female type, as always very inconspicuous and hard to find. The few wintering birds here are thought to be present from mid-October into February or March (for a bit more info, see this and this post on our blog).

No sign of any Crag Martins which are probably brief but regular winter visitors, though the site is – just like most birding hotspots in Senegal – greatly underwatched so its phenology is not known, neither is it clear whether it visits Popenguine every year.

Mottled Spinetail on the contrary was conspicuous, with about a dozen birds flying around, often passing low. Not easy to photograph, but Alain managed to get a good shot, on which one can even see the peculiar “spines” on the tail (click/tap image to enlarge).

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Mottled Spinetail / Martinet d’Ussher (A. Barbalat)

Besides the buntings, my Swiss companions were particularly keen on seeing Helmeted Guineafowl, which I know to be present in the area though I hadn’t seen them in the reserve itself yet. It seems that at least in western Senegal the distribution of this species is rather patchy, with the Petite Côte between Somone and Toubab Dialaw being the most reliable (at least based on my limited experience – I’ve only ever seen them around here). As such, my hopes for finding some were not very high, but once again on this tour the group was extremely lucky when a passer-by flushed six of these impressive birds, just enough to allow everyone to see them. The guineafowl turned out to be the final species to be added to the trip list, which closed at an impressive 321 species seen during the two-week trip.

Also present were Grey-headed KingfisherMosque and Red-chested Swallows, African Thrush, Common Redstart, Common Whitethroat, Western Olivaceous WarblerCut-throat. Yet another Barbary Falcon was seen hunting along the escarpment behind the cliffs, while several Ospreys were either sitting on some of the scattered baobabs or flying around, often carrying their prey.

Both Black-billed Wood Dove and Namaqua Dove were present in good numbers, including at least one delicately patterned juvenile of the latter.

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Namaqua Dove / Tourterelle masquee (A. Barbalat)

The small lake near the reserve entrance was rather quiet, with just a handful of herons and egrets, at least two Little Grebes, a Common Sandpiper, two Senegal Thick-knees, and Malachite and Pied Kingfishers. Good to see though that there’s still plenty of water here, unlike many other pools and wetlands in the region. Could be interesting in spring for migrant waders (this is the site where Senegal’s third Pectoral Sandpiper was found in March 2013 by Simon).

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The pond / La mare (C. Pochelon)

 

All in all, this last leg of the trip proved to be worthwhile once again, mission accomplished! The final ornithological note of the trip was that of a male Sahel Paradise-Whydah flying over the road while driving back to Sindia; a bit further, along the shiny new highway, an African Wolf crossed the road – luckily not busy at all – near Kirene.

Un grand merci à Alain et Cédric pour les photos – et à toute la clique du GOBG pour la bonne compagnie!!

 

18/12: Four Nearctic Waders

As if one Nearctic wader weren’t enough, today I was lucky to find two transatlantic vagrant species. We had planned a family weekend at Lac Rose which we haven’t visited in a long time, but a change in plans meant that we had to cancel our reservation at the Gite du Lac Rose. As I had my mind set on a few sites that I wanted to explore near Lac Rose, I decided to make the trip there this morning – and wasn’t disappointed!

I’ll report on some of the more interesting sightings in an upcoming post (think Tawny Pipit, Singing Bushlark, Brown Babbler etc.), but for now I just want to share a few pictures of no less than three BUFF-BREASTED SANDPIPERS. I found these pretty birds while scanning a grassy plain where I’d seen a few Kittlitz’s Plovers, 32 to be precise, while on my way back to the lake (I’d been exploring the area to the north-east of the lake). The sandpipers appeared to loosely associate with this flock, and were constantly feeding in hurried fashion. I was of course hoping to find something special in this area, say a Cream-coloured Courser that came down with the cold weather of the last few days, or more Greater Short-toed Larks, but didn’t think I’d come across three of these beauties.

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Kittlitz’s Plover… and a Buff-breasted Sandpiper / Gravelot pâtre et Bécasseau rousset

Could they be new arrivals, or have they been hanging around here for a while now? It may well be that they end up spending a few weeks in the area, given the late date for passing migrants, plus the habitat here seems to be just perfect for this species, and definitely more typical than the mudflats at Palmarin where we found Senegal’s second Buff-breasted Sandpiper barely three weeks earlier. In fact, could it be that this is exactly the same spot where the country’s first record was obtained in April 1985?

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Getting decent pictures was tricky – first because of the distance (I spotted the group while counting the plovers, from the car), then because of the wind and especially the restlessness of all three birds, which just wouldn’t stop moving. The picture above is the only one of reasonable quality that shows all three birds together, and it quite nicely illustrates today’s windy conditions.

The obliging sandpipers allowed for a fairly close approach, up to approx. 20 meters at times, and the only time they flew up was when a local dog – perhaps realising that I was somehow particularly interested in these three little birds – decided to start chasing the sandpipers! Luckily it lost interest after a couple of minutes, and the trio settled again and continued feeding.

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Buff-breasted Sandpiper / Bécasseau rousset

All content to have found not one but three American sandpipers close to home, and wondering just how many vagrant waders show up in Senegal every year, I decided to make a real quick stop at Technopole on the way back home. Main purpose was to check whether I could relocate last week’s Jack Snipe, but of course things rarely go according to plan here… This time, while doing a quick scan of the waders behind the golf club house, a fairly dark Pluvialis plover caught my attention. It was partially concealed in a group of Black-tailed Godwits, but the contrasting plumage with a pale supercilium, dark cap and obvious “smudge” across the breast all shouted AMERICAN GOLDEN PLOVER!

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American Golden Plover, Ruff, Black-tailed Godwit, Senegal Thick-knee / Pluvier bronzé, Combattant, Barge à queue noire, Oedicnème du Sénégal

I eventually managed to get better views, including of the wing tip, revealing an important primary projection and primaries extending well beyond the tail tip. Getting good views was tricky but I ended up getting a few usable pictures, which I think are sufficient to document this 10th record for Senegal and 4th for Technopole, if I counted correctly.

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American Golden Plover / Pluvier bronzé

No more time to go look for the snipe, though as it turned out I ended up getting back home more than an hour later than planned thanks to two flat tires which took a while to get fixed at a local vulcanisateur in nearby Pikine. Surely the odds of getting two flat tires at the same time (and obviously with just one spare tire in the boot) are close to those of finding two American wader species in Senegal, in two different sites, within a couple of hours… lucky day!

I won’t be able to return to either site before the end of the year, but it may well be that both the sandpipers and the plover stick around for a while.

To be continued, hopefully.

 

…and continued it has! A few days ago (this edit was made on 25.12) , I learned that Frederic Bacuez (ornithondar) found a Buff-breasted Sandpiper on 8.12 though it was positively identified only on 21.12 when Fred saw it again in the same spot, in the lower Senegal delta close to St. Louis. Which means that in the space of 4 weeks, a total of 5 of these sandpipers were spotted in Senegal, bringing the total to 4 national records. Real influx, or just pure luck (being in the right place at the right time kind of thing)? It doesn’t seem like autumn 2016 was particularly “good” for the species in Europe, but in France, about a dozen were reported in September – slightly more than usual I believe – though there were just two (at least) in the Azores this autumn. As usual, several were reported in Spain, including at least one in the Canary Islands (Tenerife, 29.10). The Netherlands had at least 8 records between the end of July and October (as per Dutch Birding).

Another addendum (Jan. 5th) is needed here as I just came across another Buff-breasted Sandpiper record, this one from 1994, and which was overlooked by Borrow & Demey (2015) – and which probably was published too late to include in Sauvage & Rodwell’s paper (1998). Indeed, five birds were seen near Palmarin on 2.12.94 by an expedition organised by the Danish Ornithological Society, as published in Malimbus 19:96-97: “Four of them were feeding together on short grassland and in some shallow ponds close to the shore. The fifth was observed simultaneously c. 1 km to the north, by other members of our group. The birds were very unafraid and we could approach to 20 m.” (Kenneth Bengtsson 1997: Some interesting bird observations from Mauritania and Senegal). Strictly speaking, these observations would qualify as two separate records, meaning that with this new information, we now have 3 old records (1965 and 1994) and 3 from 2016, bringing the national total to 6 records involving 11 birds.

 

Delta du Saloum de fin de saison des pluies

Les mois d’octobre et de novembre ont été l’occasion d’explorer la partie continentale du delta du Saloum, de Kaolack jusqu’à la partie Sud de Toubacouta, au cours de différentes excursions.

A Ndiaffate et Kousmar, la fin de la saison des pluies a été propice à l’observation de quelques migrateurs intra-africains. Les migrateurs communs que sont le guêpier à gorge blanche, le coucou didric ou l’ibis hagedash étaient au rendez-vous, mais la guest star attendue sur Kousmar était comme toujours le discret hibou du Cap. Un seul individu a été observé cette année, le 24 octobre. La saison des pluies moins fournie que l’année précédente n’a pas permis de maintenir en eau les mares temporaires qui concentraient ces oiseaux. Fin juillet 2010, c’était au moins 12 individus qui fréquentaient le site, laissant présager la présence d’un dortoir plus fourni plus tard durant la saison des pluies.

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Hibou du Cap – Marsh Owl

De nombreux migrateurs paléarctiques sont arrivés par vagues et ont animé les bois d’Acacias seyal : fauvettes passerinettes, des jardins et grisettes, pouillots fitis, véloce et de Bonelli, torcol fourmilier, pie-grièche à tête rousse

Un faucon de Barbarie est toujours présent sur les tannes de Kousmar, en plumage adulte. La phénologie de ses apparitions sera surveillée de près pour voir si, comme pressenti, il disparaîtra de janvier à mai pour aller rejoindre ses quartiers de reproduction dans le Maghreb. Il terrorise à son habitude les groupes de tisserins tentant de traverser les tannes entre Kousmar et Ndiaffate.

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Faucon de Barbarie – Barbary Flacon

 

Pour continuer une sélection de photos d’espèces de Ndiaffate et ses environs :

L’Outarde du Sénégal, qui malgré le fait qu’elle soit régulièrement entendue est rarement observée. L’espèce est bien présente sur Kousmar, où elle se laisse observer en fin de soirée marchant à la lisière des zones herbeuses.

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Outarde du Sénégal – White-bellied Bustard

Le Cratérope brun, espèce moins commune dans les environs de Ndiaffate que dans la partie sud du delta.

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Cratérope brun – Brown Babbler

Les Elanions naucler ont rejoint le dortoir de Kousmar en masse courant novembre. Fin octobre plusieurs centaines d’oiseaux étaient déjà présents, majoritairement des immatures reconnaissables à leurs poignets blancs, les filets de la queue plus courts que ceux des adultes et l’iris orange et non rouge vif.

De beaux mouvements de laro-limicoles et de cormorans s’observent quotidiennement sur le Saloum. Quelques sternes caspiennes baguées ont été observées récemment, baguées dans les îles du Saloum, mais également en Finlande.

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Sterne caspienne – Caspian Tern

Plus spectaculaire, un groupe de plus de 4.000 Cormorans à poitrine blanche a été vu deux jours de suite à proximité de Kousmar. Les oiseaux arrivaient en vols continus de l’ouest avant de se poser pour chercher à se nourrir sur le fleuve.

Une virée aux alentours de Toubacouta a permis de prospecter différents sites, notamment l’étang situé en bord de route au sud de Sokhone, et la forêt de Sangako située à l’est de Toubacouta. Parmi la grande diversité d’oiseaux observés on retiendra différentes espèces nouvelles pour moi dans la zone ou rarement observées, plutôt connues du Sénégal Oriental et de son vaste couvert forestier. Ce sont les tchitrecs d’Afrique, échenilleurs à épaulettes rouges, aigle huppard, busautour des sauterelles et rollier à ventre bleu.

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Rollier à ventre bleu – Blue-bellied Roller

Chez les espèces plus communes on notera les loriots dorés, bagadais casqués, brubru africain, souimanga à ventre jaune, tourtelette améthystine ou encore les quelques espèces photographiées ci-dessous.

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Aigle de Wahlberg – Wahlberg’s Eagle

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Gobemouche drongo – Northern Black Flycatcher

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Martin-pêcheur huppé – Malachite Kingfisher

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Martin-pêcheur géant – Giant Kingfisher

Pour terminer une observation intéressante d’un crocodile du Nil sur l’étang bordant la route au sud de Sokhone.

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Crocodile du Nil – Nile Crocodile

Les fous des Iles de la Madeleine, 27/11

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Motivé par la visite au “PNIM” (Parc National des Iles de la Madeleine) par mes amis genevois une semaine auparavant, je suis enfin retourné sur ce site unique, situé un peu au large de la corniche de Dakar… et que je n’avais pas visité depuis juin 2015!

ilesdelamadeleine_panneauArrivés au bureau du parc  vers 15h, on a juste le temps de découvrir les nouvelles installations pédagogiques – par ailleurs très bien faits – puis toute la famille embarque sans délais sur le bateau au depart de la plage de Soumbedioune, par une mer remarquablement tranquille malgré le vent soutenu soufflant du nord (le retour en fin d’après-midi par contre se fera avec un gros retard, à l’indifference totale des écogardes et des plagistes dakarois – mais je ne vous embêterai pas avec cette histoire…).

Avant même d’arriver sur l’île principale, on aperçoit déjà quelques Phaétons à bec rouge, espèce emblématique du parc et objet de convoitise des ornithos de passage au Senegal. Puis en passant à côté du navire espagnol naufragé en août 2013 (on raconte que le capitaine du Almadraba Uno était ivre…), je répère un premier Fou brun, un bel adulte. C’est l’oiseau que j’espérais retrouver aujourd’hui, car il y a eu plusieurs observations récentes d’au moins 4 oiseaux ici (une semaine auparavant, les copains suisses avaient vu 2 adultes et 2 immatures).

Posé parmi plusieurs Cormorans à poitrine blanche, il sera vu seulement brièvement car le bateau ne s’arretera pas… on espère donc en retrouver plus tard lorsqu’on fait le tour de l’île à pied. Ce sera fait rapidement, lorsqu’on voit un immature en mer à deux reprises, probablement à chaque fois le même. Chose étonnante, celui-ci se prendra pendant un moment pour un labbe lorsqu’il poursuit un Balbuzard pêcheur portant un poisson dans les serres, mais il abandonnera au bout de quelques virevoltages sans trop inquiéter le balbu semble-t-il.

Un peu plus tard, on arrive sur la petite plage au sud de l’île d’où l’on a une bonne vue sur le fameux bateau qui sert maintenant de site de repos (et de nidification? J’ai cru entrevoir un nid…) aux oiseaux du PNIM. Il y a comme toujours quelques cormorans sur les mas, cheminées et autres perchoirs, mais point de sulidé en vue. Deux fous adultes sont posés sur la balise rouge et blanche bien loin derrière le navire, donc je me dis que les photos ce sera pour une prochaine fois. Mais à peine quelques minutes plus tard, un adulte passe tout près puis vient se poser de nouveau sur le bateau, d’abord sur un mat, puis il change de reposoir… permettant de belles observations et quelques clichés pas trop floues.

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Le nombre d’observations de Fous bruns est visiblement en augmentation ici à Dakar, et je doute que ce soit uniquement le résultat d’une plus forte pression d’observation. Si auparavant la plupart des observations provenaient des séances de seawatch en automne à Ngor ou aux Almadies, il y a maintenant des données de presque tous les mois, surtout en avril-juin et octobre-janvier, et les Iles de la Madeleine semblent particulièrement fréquentées depuis un ou deux ans au moins – et surtout, le fait d’avoir plusieurs oiseaux ensemble dont en tout cas 2 adultes est tout à fait nouveau. C’est à se demander si ces fous ne pourraient pas un jour tenter de nicher dans le parc, ce qui somme toute ne serait pas trop étonnant: l’habitat est favorable, la protection assurée, la nourriture abondante. D’ailleurs, d’ou viennent les deux jeunes oiseaux? Si ça se trouve ils ont reussi à nicher discrètement cette année déjà (les deux adultes en tout cas étaient déjà présents le 2 janvier, voir ce compte-rendu, avec photo des deux fous). Les nicheurs les plus proches se trouvent au large de la Guinée et aux Iles du Cap-Vert, donc pas bien loin de Dakar à vol de fou. A surveiller!

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Brown Booby / Fou brun ad.

On remonte la côte rocheuse, le sentier passe tout près d’une des zones de nidification des phaétons, le fameux “Paille-en- queue” dont les Iles de la Madeleine hébergent l’une des rares colonies de l’Ouest Atlantique (et de loin la plus proche de la terra firma du continent africain).

Faits réjouissants, la population locale est de nouveau bien suivie et les effectifs semblent plutôt à la hausse ici. Pour en savoir plus, voici un poster très instructif de la doctorante Ngoné Diop et ses collègues sur l’abondance, la phénologie et le succès de reproduction des phaétons de la Madeleine (format PDF, taille 1,6 MB). Enfin, ce poster sur l’avifaune de l’île a été présenté par l’équipe du PNIM lors de la conférence PAOC en octobre dernier. A noter toutefois que quelques imprécisions se sont glissées dans le texte de ce deuxieme document, en particulier la mention de Balbuzards nicheurs sur l’île, et que contrairement à ce qui est affirmé en conclusion, ce parc n’abrite pas une “grande diversité spécifique au niveau des oiseaux” – bien au contraire, le nombre d’espèces d’oiseaux est très faible, comme on peut logiquement s’y attendre pour une île de superficie restreinte et depourvue d’un mélange de biotopes variés. Le document contient toutefois des information intéressantes sur la place de cet îlot rocheux au sein de la culture léboue, expliquant du coup comment cette petite île a pu rester à l’écart du développement frénétique – et sans freins ni considérations environnementales – d’une grande métropole comme Dakar.

La photo ci-dessous est d’un adulte sur le nid en train de couver; il ne devrait pas encore y avoir de jeunes à cette date. [A noter que ce n’est pas dans mes habitudes de prendre des photos d’oiseaux au nid, donc je tiens à souligner que comme beaucoup d’autres espèces d’oiseaux marins, le phaéton ne semble pas trop perturbé tant qu’on ne reste que brièvement à proximité.]

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Red-billed Tropicbird / Phaeton à bec rouge

On avance donc pour boucler notre tour de l’île volcanique, et c’est là qu’on passe entre les baobabs remplis de nids de Cormorans à poitrine blanche. En effet, la colonie du PNIM est visiblement en pleine expansion, au point ou tous les baobabs (dont l’arbre sacre des Lebous!) sur cette partie de l’ile sont maintenant remplis de nids. Lors de mes précédentes visites en 2015 et 2013, elle ne debordait pas encore du secteur oriental de l’ile principale (et a propos de baobabs: en raison des vents et peut-etre le sol pauvre – et le degré de salinité? – ceux des iles de la Madeleine poussent plutot en largeur qu’en hauteur, leur donnant un aspect tout applati!)

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Ci-dessous d’abord un cormoran adulte en plumage nuptial: notez la poche (ou sac) gulaire verte et la tache jaune en-dessous de l’oeil, qu’on ne trouve pas en dehors de la saison de nidification. Ensuite, l’un des tout jeunes cormorans au nid et dont j’ai pu enregistrer les cris de quémande incessants, à écouter ici.

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Pour le reste, comme toujours il y a peu d’oiseaux sur l’île: deux faucons sont vus brièvement et trop loin pour en faire quelque chose donc il resteront des grands faucons indéterminés (d’autant plus qu’aussi bien le F. de Barbarie, le Pelerin et le Lanier ont tous les trois ont déjà été signalés sur ce site), quelques Courlis corlieux, un Tournepierre à collier, quelques Goélands bruns, 2-3 petits vols de Travailleurs à bec rouge, et 3 Moineaux dorés.

Egalement un Trachylepis (=Mabuya) perrotetii (le Mabouya, un lézard) et ces étonnants coléoptères trouvés en nombre vers l’un des baobabs “nains”: Analeptes trifasciata, considérés comme une peste car s’attaquant aux baobabs et autres arbres de la sous-région. Cet article nous apprend que le cycle de vie de ce gros coléoptère est assez classique: l’écorce de l’arbre hôte est sectionnée de manière à empecher la sève de couler, assèchant ainsi cette partie du bois ce qui permet à la femelle de déposer oeufs. Une fois éclos, les larves se nourrissent du bois, causant dégâts plus ou moins sérieux, apparemment surtout en saison des pluies lorsque les baobabs de l’île fleurissent. A espérer qu’ils ne finiront pas par avoir raison des seuls arbres poussant sur l’île, d’autant plus qu’une bonne partie vient d’être colonisé par les cormorans nicheurs… ce qui ne laisse pas bonne augure pour la survie des fameux baobabs nains de la Madeleine.

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