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Wet season visitors, Popenguine & co.

Every year during the wet season, the Sahel undergoes an impressive transformation, the landscape turning all lush green in the space of just a few weeks. Four visits to the northern Petite Côte area in just as many weeks were a nice opportunity to see this extremely rapid transition from ultra-dry to completely soaked terrain. And with it of course the associated changes in bird life.

On our first excursion to Popenguine mid-August, shortly after the onset of the first few rains, the reserve was still bone dry, only the baobabs being all green & leafy while grasses has only just begun to sprout.



Exactly one month later, this is what the same area looked like (the same baobab tree can be seen in both pictures):



Impressive, right? It never ceases to amaze me how fast everything grows here once the rains arrive!

For now, back to mid-August when all was dry, and when the highlights of our visit were a juvenile Great Spotted Cuckoo (locally hatched?)…


Great Spotted Cuckoo / Coucou-geai juv.


… a female Standard-winged Nightjar (on transit, looking for greener pastures? August is breeding season here for the species…)…


Standard-winged Nightjar / Engoulevent à balanciers f.


… and finally this juvenile Peregrine Falcon circling briefly above the cliffs before disappearing towards the village – an early record here, though perhaps not that surprising given that the species breeds early in the Mediterranean, even if the pair that winters in Dakar every year typically shows up around mid-October only.



Fast-forward ten days, after copious showers in the preceding days, and the lagoons of the region were now completely filled – in particular the Yene lagoon which I’ve never seen this high:



Few waterbirds were around but this will surely change in coming weeks; a Knob-billed Duck amongst the White-faced Whistling Ducks was the most notable species here (Canard à bosse, Dendrocygne veuf). Should be interesting to see how the birdlife evolves here in the next few months, and what species will show up this year (last year with the lack of rains the site was pretty disappointing, should be far more interesting this year!!).

A stroll on one of the hills above Toubab Dialaw produced several Savile’s Bustards and Singing Bush Larks, while Mottled Spinetails were flying above the small escarpment… Klaas’s and Diederik Cuckoos were heard near the village (Outarde de Savile, Alouette chanteuse, Martinet d’Ussher, Coucous de Klaas et didric).

The bustards were particularly vocal and obviously occur in good densities here, with at least 4-5 birds responding to one another. Recording here on xeno-canto; picture of habitat below. This rather sought-after Sahel special is clearly easy to find here, even if rather disturbed habitat, particularly during the rains but they may sing – albeit the shorter version of their song, and less regularly – throughout the dry season as well. They’re often difficult to spot and even a careful approach to a singing bird will usually result in just a brief glimpse, a bird flushed from low bushes, or no sighting at all… Senegal and to a lesser extent The Gambia currently remain pretty much the only easily accessible countries to find this species.



A male Sahel Paradise Whydah in full breeding plumage was encountered along the track leading to Diass:

Sahel Paradise Whydah / Veuve à collier d’or m. ad.


Back to Popenguine on Sept. 8th, this time round for a very enjoyable bike tour through the bush between the villages of Popenguine, Ndayene and Toubab Dialaw (with Teranga Bike Adventure, highly recommended!) which provided a different kind of birding experience. Again Savile’s Bustard and Singing Bush Larks which are both very vocal at the moment, a Black-headed Lapwing breeding record (adult with chick), a Green Sandpiper flushed from a small pool along one of the tracks, a few Gull-billed Terns feeding over moist grassland, a Broad-billed Roller, Yellow-billed Oxpecker feeding on a donkey, a Gosling’s Bunting, and so on (Outarde de Savile, Alouette chanteuse, Vanneau à tête noire, Chevalier culblanc, Sterne hansel, Rolle violet, Piqueboeuf, Bruant d’Alexander).


Black-headed Lapwing / Vanneau à tête noire (Yene, Dec. 2017)


Last Sunday, Popenguine nature reserve again: the usual suspects such as Rufous-tailed Scrub Robin (the resident ssp. minor, “African Scrub Robin”), Stone Partridge, Helmeted GuineafowlSenegal Batis, several Sahel Paradise Whydahs including males in display flight and a few females, one of which was clearly interested in a pair of Green-winged Pytilias which is the host species of this brood parasite (Agrobate roux, Poulette de roche, Pintade de Numidie, Pririt du Senegal, Veuve a collier d’or, Beaumarquet melba). Woodland Kingfisher and Klaas’s Cuckoo had joined the ranks of the intra-African migrants that move north with the rains and that occur in Popenguine (Martin-chasseur du Sénégal, Coucou de Klaas).


Sahel Paradise Whydah / Veuve à collier d’or f.


Several Gosling’s Buntings were singing at the top of the Cap de Naze cliffs, with one bird posing quite nicely at short range:


Gosling’s Bunting / Bruant d’Alexander


Migrant songbirds have now started to arrive from Europe: at least three Sand Martins were flying overhead, clearly heading south, when I arrived by the pond which by now is completely filled with water; I heard a Tree Pipit, saw 4-5 migrating Barn Swallows, while the acacias and bushes held a few Melodious Warblers, Willow Warblers, a Common Whitethroat, and even a fine Nightingale. (Hirondelles de rivage et rustique, Pipit des arbres, Hippolais polyglotte, Pouillot fitis, Fauvette grisette, Rossignol philomèle).

The Popenguine eBird checklists along with other recent records from the area – including a surprising African Crake seen by Miguel – can be found here.

Plenty more to come!








L’Engoulevent sans balanciers (Lagune de Somone, 8-10/10)

Parmi les 2000+ espèces que compte l’Afrique, il y a quelques oiseaux en particulier que chaque ornitho ayant mis pied sur le continent a envie de voir un jour: Bec-en-sabot, Grébifoulque, Pluvian, Bec-en-ciseaux, Chouette-pêcheuse de Pel, Touraco géant, Onoré à huppe blanche ou encore le Picatharte pour n’en citer que quelques-uns. Des espèces qui font rêver! Heureusement qu’il m’en reste quelques-uns à voir.

Il y a aussi ces deux engoulevents qui font, à coup sûr, partie de la liste: l’Engoulevent porte-etendard et celui à balanciers, deux espèces quasi mythiques, aux extensions alaires improbables. Le premier j’avais eu la chance de l’apercevoir plusieurs fois au campement dans les environs de Juba au Sud Soudan – j’avais d’abord cru voir un sac plastique blanc/noir me passer par-dessus la tête, tellement le vol du mâle nuptial ne ressemble à aucun autre oiseau. Le deuxième, je ne l’avais jamais vu… jusqu’à lundi dernier.

Avant de trop vous emporter, sachez que mes Engoulevents à balanciers (Standard-winged Nightjar) n’avaient pas de balanciers… bien malheureusement! C’est la saison internuptiale apparemment, donc les mâles n’ont pas cette rémige prolongée se terminant en grosse plume noire.

Mais Engoulevent à balanciers tout de même!! Et coche.



Standard-winged Nightjar / Engoulevent à balanciers (prob. f.)

Cela faisait plus d’une année qu’on n’avait pas mis les pieds à la Somone (enfin, Guéréo) et déjà l’an dernier j’avais eu le plaisir de tomber sur une de ces espèces si particulières que je n’avais encore jamais vue: le Courvite à ailes bronzées. Comme quoi le coin mérite d’être parcouru! Et d’autant plus la zone autour de la “queue” de la lagune, autour du lodge nature de Dalaal Diam, super endroit en pleine nature et à deux pas de la rivière et de la lagune, établissement qu’on n’hésite pas à recommander. Immersion totale dans la nature garantie, à un tarif encore abordable.

C’est d’ailleurs aux abords mêmes du lodge que j’ai trouvé les engoulevents: d’abord un individu levé le matin du 9/10, puis en y retournant le soir pour valider mon identification et pour tenter quelques clichés. Mardi matin, j’ai pu photographier ce que je suppose être le mâle au plumage bien usé et plus clair que l’autre individu. Puis en rentrant j’ai trouvé un autre (?) oiseau à quelques centaines de mètres du premier spot.


Standard-winged Nightjar / Engoulevent a balanciers


Cette observation n’a en soi rien d’extraordinaire car cet engoulevent est un visiteur régulier pendant et après la saison des pluies, avec une présence supposée assez répandue sur le territoire, y compris dans la moitié nord lors de la saison internuptiale. Il faut juste tomber dessus! L’ami Fred d’Ornithondar a d’ailleurs bien résumé le statut de l’espèce au Sénégal ici, lecture comme toujours enrichissante et très bien documentée.

Voici pour vous faire une idée du biotope, une photo du secteur où se trouvaient mes engoulevents, dans la zone de transition entre lagune et brousse. Les oiseaux se tenaient généralement bien dissimulés entre des touffes d’herbes ou au pied de tamaris et de palmiers.



Dans la même zone, beaucoup d’Oedicnèmes du Sénégal bien sûr, et aussi plusieurs couples de Vanneaux à tête noire. Les Vanneaux caronculés se tenaient généralement au bord de l’eau, jusqu’une trentaine ensemble. L’Agrobate podobé semble assez fréquent ici.


Black-headed Lapwing / Vanneau à tête noire


Quelques limicoles trainent par-ci par-la, une petite bande de Spatules blanches se nourrit devant le lodge, et un soir au crépuscule j’entends un cri caractéristique: deux Ibis hagedash qui passent en vol. Ils seront suivis plus tard par quelques Bihoreaux gris. L’ibis j’en avais vu un à Dakar en août dernier et deux en août 2015 au Lac Rose, mais à part ca il ne semble pas y avoir trop de données dans cette partie du pays. Nicheraient-ils peut-être encore dans le coin? Wim Mullié avait trouvé un nid actif – la première preuve de nidification pour le pays – en août 2000 à Saly dans un jardin d’hôtel, et en 1995-96 deux oiseaux sont vus régulièrement à l’IRD de Mbour. Sinon l’espèce est restreinte au tiers méridional du pays¹.


Plus tard, ce sont deux Petits-ducs africains qui se font entendre dans le jardin (que dis-je, la brousse!) du lodge, émettant leur prrup monotone à tour de role: y aurait-il un couple installé ici?


Il y a aussi les Coucous didric et surtout jacobin, dont un juvénile visiblement né dans les parrages (et sans doute adopté par des Crateropes bruns, particulièrement nombreux ici). Fred, toujours lui, nous apprend qu’en fait il n’y a guère de preuves de reproduction, “ni ici dans ce grand nord ni ailleurs dans le Sénégal soudanien comme sahélien, “à l’exception peut-être de la région de Kidira et de la Falémé, à la frontière malienne (in Borrow & Demey, 2011).”


Jacobin Cuckoo  / Coucou jacobin juv.

Voici son hôte probable:


Brown Babbler / Cratérope brun


Dans les champs je trouve entre autres l’Alouette chanteuse, Choucadors de Swainson, pas mal de Moineaux dorés, des Euplectes franciscains et au moins un vorabé, les Astrilds cendrés, etc. (Singing Bush LarkLesser Blue-eared Glossy Starling, Sudan Golden Sparrow, Northern Red & Yellow-crowned Bishop, Black-rumped Waxbill). L’Outarde de Savile est entendue du côté des collines de Guéréo.


Northern Red Bishop / Euplecte franciscain


Un Loriot qui se pose dans un baobab est vu trop brièvement pour l’identifier avec certitude mais d’après les cris enregistrés il s’agirait plutot d’un Loriot doré et non d’un européen. A écouter ici.

Autres migrateurs fraîchement arrivés, quelques dizaines de Fauvettes passerinnettes, une dizaine de Rougequeues à front blanc, quelques Fitis, un Rossignol, 3-4 Rousserolles effarvattes, deux Pie-grièches à tête rousse (Subalpine Warber, Common Redstart, Nightingale, Eurasian Reed Warbler, Woodchat Shrike) Et surtout, cette Bondrée qui survole le site le 9/10, une première pour moi au Sénégal, ou elle est rarement observée (Honey Buzzard).

C’est déjà prévu, on retourne au Dalaal Diam fin décembre! Et peut-être que cette fois l’engoulevent aura bien ses balanciers.

Je pourrais continuer encore sur les autres obs remarquables de ces derniers jours, mais j’ai un peu de peine à suivre avec les articles de ce blog… Puffin du Cap-Vert, Océanites de Wilson (+80 en 4 heures de suivi hier matin!) et Labbe de McCormick à Ngor, toujours le Phalarope à bec large au Technopole (photo ici), les premiers Traquets motteux (probablement un du Groenland, ssp. leucorhoa) et Phragmites des joncs, le retour des Pelerins du Diarama,… Je préfère nettement partir sur le terrain que de passer du temps derrière l’ordi, mais on verra ce qu’on arrive à écrire ces prochaines semaines.


¹ Note du 19/10/17: ce matin j’ai entendu 2-3 ibis au golf de Saly, qui pourrait donc bien abriter un couple… ou du moins, l’espèce semble encore regulière ici.


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