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More Americans in Dakar

Yesterday Wim, Theo and I visited our favourite urban hotspot once again. I hadn’t been to Technopole since April 2nd and was keen to find out what new birds were around with spring migration still in full swing.

Our Easter Monday visit proved to be pretty rewarding, mainly thanks to the presence of no less than three (!) American Golden Plovers, with a supporting cast of hundreds of other waders and of course various terns and gulls. Conditions are now really good for most waders. Besides the Black-winged Stilts (which seem to have started breeding again) and Spur-winged Lapwings, there were lots of Little Stints (100-200?), a few Curlew Sandpipers, a flock of ca. 40-50 Sanderlings that arrived from the south and settled on an islet), still quite a few Greenshanks but less Wood Sandpipers than a few weeks ago, a few Common Redshanks, singles of Common Sandpiper and Ruff, still two Avocets, only two Grey Plovers, several dozen Common Ringed and two Kittlitz’s Plovers.

As we were scanning through these waders, this bird popped in view:

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GOLDEN PLOVER!

But which one?

European, American and Asian Golden Plover are all possible here, but all three are rare to extremely rare vagrants to Senegal. European was quickly eliminated based on structure alone: long legs, elongated rear due to long wings, generally slender appearance. It then flew off a short distance and landed out of sight, but luckily we saw the bird several times at fairly close range in the following two hours.

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American Golden Plover / Pluvier bronzé (= P. dominicain)

While we were watching this bird, I spotted another intriguing plover in the background, though this one was a young bird (2nd calendar year) that lacked any black on its face or underparts: another golden plover!

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American Golden Plover / Pluvier bronzé

And then a little while later this one: similar to the previous bird, but overall appearance was more uniform brown. This bird hadn’t started moulting its mantle or coverts yet, unlike the individual above.

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American Golden Plover / Pluvier bronzé

Identification

Young birds especially can be tricky to separate from Grey Plovers, so we made sure to get good views of the underwing pattern even if structure alone – identical to the adult bird – made it clear that we were watching a total of three different Golden Plovers. Both youngsters lacked the distinctive black “armpit” patch of Grey Plover but rather showed pale grey axillaries as can be seen below.

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American Golden Plover / Pluvier bronzé

We also paid attention to silhouette and structure in flight, and found that the adult bird had toes that were marginally (but clearly!) extending beyond the tail tip – a feature that’s typically associated with Pacific Golden Plover, but which appears to be variable and as such may not be highly useful. We heard at least one bird calling, a high-pitched kleeuu. No recording unfortunately… I should just have left the recorder on while we were watching these birds! At least we managed to get a few decent pictures (I took well over a hundred pics…).

In the end, after examining our pictures back home, we concluded that all three were American Golden Plovers: wings projecting substantially beyond the tail tip, tertials ending well before the tail tip, leaving at least 3-4 (5?) primary tips visible; relatively short and fine bill; the call which more closely resembled recordings of Pluvialis dominica. Supporting characteristics in favour of American are, for the young birds, the very limited amount of golden “spangling” on the mantle and scapulars; the broad whitish supercilium; the larger, more diffuse “ear spot” and prominent “loral smudge”. The very coarse mottling of the moulting adult is said to fit American better than Asian Golden Plover, and the blotches on the rear flank and on undertail coverts also point towards the Yankee origin.

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American Golden Plover / Pluvier bronzé

Occurrence in Senegal

This record appears to be the 9th for Senegal, with previous eight records listed as follows:

  • 28/05/1979, one caught on the northern shores of Lac de Guiers (Saint-Louis) by Bernard Treca (Morel & Morel)
  • 10-16/10/2005, a juvenile at Technopole (Holmström et al., two pictures here)
  • 16-17/10/2006, one photographed at Ziguinchor (ABC Bulletin Recent Reports)
  • 22/11/2012, two at Lac Tanma (Thies), by Paul Robinson (detailed account and pictures here)
  • 11/02/2013, one at Diembering (Basse-Casamance), by Simon Cavaillès and Jean-François Blanc (picture here)
  • 07/03/2013, one at Lac Mbeubeusse (Dakar), Paul Robinson (details and pictures here)
  • 26/04-09/05/2015, one at Technopole, Bram Piot (ABC Bulletin Recent Reports)
  • 18/12/2016, one at Technopole, Bram Piot (see here)

The increase in number of records in recent years is interesting of course, but most likely reflects a much better observer coverage of suitable stop-over sites for waders, particularly in the Dakar area since the start of the decade. All records are from between mid-October and the end of May, and one can assume that the species is now a regular though very scarce visitor to Senegal. With records from several other countries in the subregion, American Golden Plover appears to be the most regular Nearctic vagrant to West Africa. In neighbouring Gambia, there are at least five records (1984, 1997, 2005, 2013, 2016), while the first (and so far only?) for Mauritania was in the Diawling NP, just across the border with Senegal, in February 2004 (two birds).

The only record of Pacific Golden Plover for Senegal was from mid-May in the Saloum delta, more precisely from the Ile aux Oiseaux where Wim, Simon and others saw a neat adult on 10/5/12 (see their short note in Malimbus 35, 2013, and picture below).

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Pacific Golden Plover / Pluvier fauve, Delta du Saloum, May 2012 (S. Cavailles)

Back to yesterday’s sightings: in addition to the various waders already mentioned, other good birds included a Mediterranean Gull among the Slender-billed, Grey-headed and Black-headed Gulls (the latter now in low numbers only), as well as all three species of marsh tern: +10 Black, 3-4 White-winged, at least one Whiskered Tern – almost all still in winter plumage or moulting into 1st summer plumage. Also a single European Spoonbill, ca. 10 Sand Martins, but otherwise few other northern migrants.

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Black Tern / Guifette noire

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White-winged Tern / Guifette leucoptère

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White-winged Tern / Guifette leucoptère

Never a dull moment birding in Dakar… let’s see what our next visit brings!

Lac Rose: Rousset, Traquets et Alouettes

Retour au Lac Rose dimanche dernier pour voir si par chance nos trois limicoles américains seraient toujours présents… On avait déjà fait un crochet rapide une semaine auparavant sans retrouver les limicoles sympathiques, mais pas eu la possibilité de scanner toute la steppe par faute de temps. Avant-hier matin par contre, j’ai rapidement retrouvé un Bécasseau rousset (Buff-breasted Sandpiper)dans la même zone que le 18/12. Tout seul cette fois, il se nourrissait tout aussi activement que lors de ma première observation. On peut supposer qu’il s’agit de l’un des 3 individus de fin décembre (mais alors qu’est-il arrivé aux deux autres? Seraient-ils toujours dans le coin, ou ont-ils continué leur chemin?). Pour vous donner une idée de l’habitat fréquenté par ce bécasseau, voici une photo; l’oiseau se trouve tout en bas à droite sur l’image.

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Buff-breasted Sandpiper / Bécasseau rousset dans sa steppe

Avant de passer aux autres observations marquantes de la matinée – et il y en a! – c’est l’occasion de refaire le point sur les données de Tringytes subruficollis au Sénégal, car depuis mon dernier post j’ai trouvé une observation ancienne passée inaperçue, et Frédéric Bacuez a pu observer un oiseau le mois dernier près de Saint-Louis. La donnée ancienne a été publiée dans la revue Malimbus mais n’a curieusement pas été repérée par Borrow & Demey (2015) qui ne mentionnent que la première observation de 1985 (Ron me confirme qu’il s’agit d’un simple oubli). En effet, pas moins de 5 Bécasseaux roussets ont été découverts le 2 décembre 1994 par une expédition organisée par la Danish Ornithological Society, dont quatre ensemble “en train de se nourrir sur une prairie rase et dans des gouilles peu profondes proches de la plage”. Le 5e individu se trouvait environ 1 km plus au nord et a été observé simultanément par d’autres membres du groupe (Bengtsson K. 1997: Some interesting bird observations from Mauritania and Senegal, Malimbus 19:96-97).

Dans l’ordre chronologique, on a donc les six données suivantes, pour un total de 11 oiseaux:

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Buff-breasted Sandpiper / Bécasseau rousset, 8/1/17

Si le nombre d’espèces dans la steppe est assez faible, j’ai la chance de trouver encore quelques espèces intéressantes, dont deux nouvelles pour moi au Sénégal. D’abord un Traquet oreillard (Black-eared Wheatear)qui se laisse brièvement observer – mais malheureusement pas photographier – au sommet d’un tamaris et qui sera revu un peu plus loin encore, tout comme quelques Traquets motteux (Northern Wheatear). Concernant ces derniers, pas encore eu l’occasion de me pencher sur l’identification de la sous-espèce leucorhoa du Groenland ; un article paru dans le dernier Ornithos permettra peut-être d’y voir plus clair.

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Northern Wheatear / Traquet motteux m.

Je m’attendais un peu à trouver de l’Alouette calandrelle (Greater Short-toed Lark) dans ce milieu, mais pas en nombre si important : plus d’une centaine ! Ces grands groupes sont classiques dans le nord du pays, mais ce serait la première fois qu’un tel effectif est rapporté dans la région de Dakar. Peut-être que le froid – c’est tout relatif bien sûr, mais il faisait seulement 22 degrés ce matin – les a poussés plus au sud que d’habitude. Ou bien, et c’est sans doute plus probable, la zone est un site d’hivernage régulier mais faute d’être parcourue par les ornithologues, n’a pas été détectée comme tel jusqu’à maintenant.

Je continue de parcourir la steppe : au moins deux Pipits rousselines (Tawny Pipit), deux Alouettes chanteuses (Singing Bush-Lark), plusieurs Bergeronnettes printanières (Yellow Wagtail; surtout des flavissima) et une Bergeronnette grise (White Wagtail) complètent le tableau, mais les gravelots sont cette fois moins nombreux, avec juste une poignée de Gravelots pâtres (Kittlitz’s Plover) et 2-3 Grands Gravelots (Common Ringed Plover) parcourant les pelouses rases (sur les vasières du lac, je verrai aussi quelques Gravelots à collier interrompu (Kentish Plover), tout comme des Bécasseaux sanderlings et minutes (Little Stint), deux Tournepierres (Turnstone), un Chevalier aboyeur (Greenshank)).

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Yellow Wagtail / Bergeronnette printanière ssp. flavissima, m.

La surprise du jour viendra d’un autre habitué des milieux steppiques : un Traquet isabelle (Isabelline Wheatear) ! Ce migrateur venu de l’extrême sud-est de l’Europe (Grèce/Bulgarie) ou du Proche-Orient est probablement peu fréquent au Sénégal. Hors régions frontalières avec la Mauritanie, où le Traquet isabelle est censé être régulier en hiver, Sauvage & Rodwell (1998) font état de seulement cinq données de 1-5 inds. hivernant dans les régions de Louga et Podor, une de Dakar et une de Kaffrine, entre décembre et avril. Plus récemment, Enrico Leonardi, ornitho de passage à Dakar, a pu en observer un au Technopole le 12 octobre dernier, donc à une date très hâtive pour cette espèce.

L’identification de ce traquet n’est pas forcément aisée, mais on a ici un oiseau tout à fait typique dont l’identité ne devrait pas faire de doute:

  • Coloration générale d’un beige très clair, sans contrastes importants entre le dessus et le dessous ou entre les ailes et le reste des parties supérieures
  • Posture verticale, haut sur pattes
  • Alula sombre contrastant avec les couvertures alaires pales
  • Couvertures alaires (grandes et moyennes) très peu contrastées, avec des centres à peine plus sombres
  • Lores sombres
  • Sourcil blanc bien marqué à l’avant de l’œil, mais pas à l’arrière
  • Queue relativement courte

Le seul critère diagnostique qui manque ici c’est le pattern de la queue et notamment l’étendue du noir au bout de la queue, qu’on devine toutefois sur la 2e photo (cliquez sur les onglets pour voir les images). A mon avis les photos ne sont pas suffisamment nettes pour déterminer l’âge ou le sexe, mais j’ai l’impression d’avoir affaire à un oiseau au plumage frais. Les lores ne semblent pas franchement noires, donc ce serait plutôt une femelle.

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Isabelline Wheatear / Traquet isabelle

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Qui sait, peut-être que le prochain traquet que je trouverai sera celui du désert… ou bien un seebohmi venu de l’Atlas marocain ?

Quoiqu’il en soit, le fait de se retrouver devant un méli-mélo de migrateurs venus de 3 voire 4 continents etait bien sympa! Rousset de l’Arctique canadien; Calandrelles, Rousseline et Oreillard du bassin méditerranéen; Traquet isabelle des portes de l’Asie… sans compter les afro-tropicales comme le Gravelot pâtre.

Study of egret bills

It was crowded at Technopol Thursday morning. Hundreds of white egrets, as well as other bird species, flocking in the swamps and the lakes. It was a wonderful sight. But with so many seemingly similar tall, white birds on the same spot it would be nice with a quick comparative guide for identification. It comes below – at least for three of the species.

In this photo are three different species of white egrets presented next to each other.

  • On the left; Great White Egret (Egretta alba) – identification hint; tallest of the white egrets, yellow bill (black when breeding – darkens from tip to base). Important: Gape extends behind the eye.
  • On the right; Intermediate Egret (Egrette intermedia) – identification hint; smaller than Great White. Yellow bill (red/orange when breeding). Gape line does not extend behind the eye.
  • In the middle; Little Egret (Egretta garzetta) – identification hint; Black bill.

Flemming

Ageing of the Technopole Franklin’s gulls – expert view

Thanks to Klaus Malling Olsen, author of  “Gulls of Europe, Asia  and North America” for these  comments on the photos of the three Franklin’s gulls in the previous post.  What Klaus calls “second calendar year” is  my “first summer”; i.e. a bird hatched in 2010. The two terms are  confusingly used interchangeably, though Klaus’ term is more logical and less open to ambiguity, as birds could be hatched in various seasons.
Dear Paul
Ageing Franklin´s Gull more than one years old is often difficult; they have a dissimilar moult than other gulls, and considering the large individual variation in primary pattern in – apparently – adult birds, it will be safer to label these birds as 2nd cal. year “type”.
 Franklin´s Gull 1-year birds moult head and body as well as flight feathers and tail (although a few – sometimes 50%+ – of primaries bat be left unmoulted, resulting in uniform brown and faced wing-tip). Birds which has renewed the entire plumage basically are as adult, apart from minor differences in wing-pattern (dark pattern in primary coverts, more extensive and diffusely offset dark wing-tip, narrower white tips to primaries), all of which are hard to see here. However, the primariries in all three birds seem to lack the broad white tips of even worn adults, making 2nd. cal. year the absoloute most posssible.
 A  head-pattern as seen here (“winter-head”) is to be expected in 2nd cal. year. Most adults moult head into winter plumage a little later, but early moulters will show a similar head.
 I think all three birds (an amazing find!) are 2nd. cal. year birds. But again, a 100% ageing is not fully possible without seing the spread wing – also, it is common in vagrant Franklin´s to show an atypical moult, adapted to their “new surroundings”.
 Anyway, finding three birds within a week is amazing, congratulations from here and
all the best
Klaus
PS! You are most welcome to add my comments on the web

Le Technopole again, and some tern plumages

The big wrestling match yesterday evening lasted for 30 seconds and today’s rain was a not very much longer. The temperature  continues to creep up and is now 32.5 as I type this at 17:45. I spent another scant hour this morning, in what is becoming a regular slot of 8-8.40, at le Technopole. The […]